Tot op de dag van vandaag namen wetenschappers aan dat het koolstof op de maan afkomstig was van de zonnewind. Onderzoekers vegen die aanname nu echter van tafel: ze vonden koolstof in de vorm van grafiet en dat kan alleen gevormd zijn bij hoge temperaturen. Bijvoorbeeld na een meteorietinslag.

De onderzoekers analyseerden maanstenen die tijdens de Apollo 17-missie naar de aarde werden gebracht. Hun conclusies wijzen erop dat de maan de meeste koolstof door middel van meteorietinslagen heeft weten te verzamelen.

“Het zonnestelsel was 3,8 miljard jaar geleden chaotisch met ontelbaar veel botsende objecten,” vertelt onderzoeker Andrew Steele. “Vluchtige verbindingen – zoals water en koolstofelementen – werden door warmte en botsingen verdampt. Deze materialen waren zeer belangrijk voor het ontstaan van leven op aarde.”

De onderzoekers troffen in de monsters grafiet aan. Al snel konden ze vaststellen dat dit alleen door hoge temperaturen veroorzaakt kon worden. “We denken dat de koolstof die wij gevonden hebben óf van het object komt dat op de maan is ingeslagen óf condenseerde uit een koolstofrijke gasbel die tijdens de inslag vrijkwam,” vertelt onderzoeker Francis McCubbin. “Het meest opwindende aspect van deze ontdekking is dat we nu weten dat de maan in die tijd een record vestigde als het gaat om de materialen die bijdroegen aan het leven op aarde.”