tiangong-1-china-space-lab-spacewalk-art

Lift-off! Vanmorgen om 11:38 uur lanceerde China haar Long March 2F raket. Donderdagnacht rond 03.45 uur komen Nie Haisheng, Zhang Xiaoguang en Wang Yaping aan bij hun plek van bestemming: de baan van het Tiangong-ruimtestation. Vervolgens gaan zij twee weken lang verschillende tests uitvoeren.

In twee weken gaat er heel veel gebeuren. Zo zal Wang, de tweede vrouwelijke astronaut van China, vanuit het ruimtestation lesgeven aan studenten. “Ik laat een paar fysische experimenten in de microzwaartekracht van de ruimte zien,” vertelt ze.

Shenzhou-10
De capsule met daarin de bemanningsleden werd negen minuten na de lancering losgekoppeld van de raket. Hierna begon de in totaal veertig uur durende reis pas echt. Het eindpunt voor de Shenzhou-10-missie bevindt zich op 335 kilometer boven het aardoppervlak, namelijk de operationele hoogte van Tiangong. Tiangong is een ruimtestation dat door China wordt gebruikt als een soort proefkonijn. In 2011 werd dit ruimtestation gelanceerd om het aan- en afkoppelen van capsules beter onder de knie te krijgen. De Chinezen hebben namelijk nog niet veel ervaring met aan- en afkoppelen van ruimteschepen, in tegenstelling tot de Russen en de Amerikanen.

In juni 2012 bezochten de bemanningsleden van de Shenzhou-9-missie het Tiangong-ruimtestation. De bemanning die nu onderweg is, blijft dus wat langer ‘plakken’. Nie Haisheng, Zhang Xiaoguang en Wang Yaping gaan vier keer koppelen aan het ruimtestation: één keer zelfstandig en drie keer automatisch. Nie Haisheng is de commandant van de kleine bemanning. “Ik voel me vereerd maar ik draag eveneens een zware verantwoordelijkheid op mijn schouders,” zegt hij. In vergelijking met zijn vorige missie, Shenzhou-6, is deze langer en zijn er meer experimenten die volbracht moeten worden. “Het is een nieuwe uitdaging met grotere risico’s.” Het is dan ook een test voor de bemanning en het ruimtestation of langere missies mogelijk zijn.

Ruimtestation Tiangong
Het plan is om het volledige ruimtestation begin 2020 af en klaar voor gebruik te hebben. Een klein en licht ruimtestation, want het weegt straks maar zestig ton en dat is ongeveer één zesde deel van het bekende internationale ruimtestation (ISS). Om grotere stukken de ruimte in te brengen, zal China met grotere raketten moeten gaan werken. De Long March 2F, die nu de lucht in is, heeft bijvoorbeeld niet de capaciteit om de stukken die China aan zijn station wil vastmaken, mee te dragen. De Long March 5, die hiertoe wel in staat is, is echter in de maak.

Tot nu toe staat China er alleen voor, maar in de toekomst kan dit veranderen. Ook ISS-partners, waaronder Europa, reizen dan wellicht naar het Chinese ruimtestation. Dat vertelde Thomas Reiter van de European Space Agency’s laatst.