Amerikaanse wetenschappers hebben een laserstraal met een hoge energiewaarde geproduceerd. Dit is een goede stap in de richting van nucleaire fusie. De laserstraal vuurde in een fractie van een seconde meer dan één megajoule energie af op een doel. Dit is dertig keer meer energie dan het vorige record.

Op het hoogtepunt zorgden de gecombineerde laserstralen voor 500 keer meer energie dat de Verenigde Staten gebruikt in dezelfde tijd. “Door het verbreken van de grens van één megajoule komen we een stap dichter bij nucleaire fusie”, zegt Thomas D’Agostino van het National Nuclear Security Administration. Het oude record werd verbroken door wetenschappers van het National Ignition Facility in het Lawrence Livermore National laboratorium.

In een poging om fusie op te wekken – de energie die de zon en de sterren aandrijft – vuurt het NIF 192 krachtige laserstralen af op een cilinder ter grootte van een potloodgummetje. De cilinder bevat deuterium en tritium, twee isotopen van waterstof. In de cilinder wordt laserenergie omgezet in röntgenstraling. Hierdoor bereikt het brandstof een torenhoge temperatuur van ruim 110 miljoen graden Celsius en miljarden keren de atmosferische druk van de aarde. Door de compressie fuseren de isotopen, waarbij er heel veel energie vrijkomt. Meer energie dan nodig is om de laserstralen af te vuren.

De National Ignition Facility is pas sinds kort helemaal afgerond. Wetenschappers richten zich nu op het doel van het onderzoek: het opwekken van nucleaire energie. Tot nu toe is het doel nog niet gehaald, maar verwacht wordt dat dit snel gaat gebeuren.