Het achttienjarige vrouwtje ontwikkelde in een half jaar tijd een baardje.

Dat heeft de Oklahoma City Zoo bekend gemaakt. Je ziet de leeuwin in kwestie – Bridget genaamd – hieronder. Op dit moment is nog onduidelijk wat de groei van de manen precies veroorzaakt.

OKC Zoo veterinary caretakers are working to solve a very curious case; Bridget, the Zoo’s 18-year-old African lioness, has suddenly sprouted a mini-mane. In males, manes develop at about one-year-old and are a product of increased production of the hormone testosterone. The OKC Zoo’s male lion, Hubert, 6, has a robust, dark mane while Tia, Bridget’s 18-year-old sister, remains mane-less. Bridget’s mane growth occurred between March and November 2017. Zoo veterinary staff will continue to monitor her closely, but this condition is not likely to affect Bridget’s quality of life. They report that, other than the extra hair, they see no change in her health status. Learn more about Bridget’s mini-mane by clicking the link in our bio. 📷: Mandi Sorenson, carnivore caretaker #okczoo #careconnectconserve #lioness #lion #wildaboutwellness

A post shared by okczoo (@okczoo) on

Normaal gesproken hebben alleen mannelijke leeuwen manen. Die manen beginnen te groeien zodra de mannetjes één jaar oud zijn en ontstaan in reactie op een verhoogde testosteronproductie.

Emma
Leeuwinnen met manen zijn zeer zeldzaam. Maar Bridget is niet alleen. Zo maakte een Zuid-Afrikaanse dierentuin in 2013 bekend dat de 13-jarige leeuwin Emma plots manen had ontwikkeld die qua lengte vergelijkbaar waren met die van een jongvolwassen mannetje. Vervolgonderzoek wees uit dat de eistokken van dit vrouwtje – dat eerder wel vier gezonde jongen ter wereld had gebracht – enkel cellen herbergden die we normaliter in de testikels van de mannetjes aantreffen. Blijkbaar produceerden deze eierstokken dus testosteron, waardoor het vrouwtje manen ontwikkelde. Besloten werd om haar eierstokken te verwijderen, waarna de manen weer verdwenen.

In het wild
En ook in het wild komen ‘bebaarde’ leeuwinnen voor, zo meldden onderzoekers in 2016 in dit paper. Vijf vrouwelijke leeuwinnen in Botswana hadden niet alleen manen ontwikkeld, maar gedroegen zich ook heel mannelijk. Het feit dat het om een complete groep gaat, deed de onderzoekers vermoeden dat een genetische afwijking aan de groei van de manen ten grondslag lag.

Terug naar Bridget. Want hoe kan haar haargroei verklaard worden? Onderzoekers weten het op dit moment niet. Om meer te weten te komen, is bloed afgenomen en het is nu wachten op de resultaten. De bloedtest moet uitwijzen of de oorzaak genetisch is. Ook sluiten de onderzoekers niet uit dat een tumor op de bijnieren of hypofyse de boosdoener is: deze zou de hormoonproductie overhoop kunnen gooien.