aarde1

Wetenschappers hebben ontdekt dat het leven op aarde zo’n 3,2 miljard jaar geleden al in staat was om stikstof uit de lucht te halen en dus toen reeds in staat was om op grote schaal te floreren.

Wat is er nodig voor leven? Zuurstof? Niet direct. Leven kan bestaan zonder zuurstof. Belangrijker is stikstof dat gebruikt wordt om genen van te ‘bouwen’ en van essentieel belang is voor alle organismen op aarde. Pas toen organismen voldoende stikstof tot hun beschikking hadden, kwam er een einde aan de periode waarin het leven op aarde schaars was. Aangenomen werd dat organismen zo’n twee miljard jaar geleden de vaardigheid ontwikkelden om stikstof uit de atmosfeer te halen en gingen floreren. Maar nieuw onderzoek suggereert nu dat levensvormen al veel eerder stikstof uit de atmosfeer onttrokken. “Ons onderzoek laat zien dat er op de jonge aarde geen sprake was van een stikstofcrisis en dat de jonge aarde daarom in staat was om een vrij grote en diverse biosfeer te ondersteunen,” vertelt onderzoeker Roger Buick.

Stenen
Buick en zijn collega’s trekken die conclusie nadat ze stenen bestudeerden die tussen de 2,75 en 3,2 miljard jaar oud waren. In de stenen vonden ze bewijs dat levensvormen 3,2 miljard jaar geleden al stikstof uit de lucht haalden. “Het is fascinerend om te bedenken dat dit heel gecompliceerde proces al zo oud is en al 3,2 miljard jaar op dezelfde manier plaatsvindt,” vindt onderzoeker Eva Stüeken.

“Dit onderzoek voorziet ons van indirect bewijs dat het land bewoond was”

Enzym
Blijkbaar beschikten organismen 3,2 miljard jaar geleden al over enzymen om stikstof uit de lucht te halen en te gebruiken. Eerder onderzoek suggereert dat die enzymen tussen de 1,5 en 2,2 miljard jaar geleden ontstonden. “Dit is overtuigend bewijs dat hun oorsprong nog eens een miljard jaar verlegt,” stelt Buick. “Het suggereert dat deze gecompliceerde enzymen blijkbaar al heel vroeg ontstonden, dus misschien is het niet zo lastig voor deze enzymen om te evolueren,” voegt Stüeken toe.

Het onderzoek geeft ons een beeld van hoe de aarde er meer dan drie miljard jaar geleden uitzag. “Dit voorziet ons van indirect bewijs dat het land bewoond was,” vertelt Buick. “Microben kunnen meer dan 3,2 miljard jaar geleden uit de oceaan zijn gekropen en in een slijmlaag op stenen op het land hebben geleefd.”