De lengte van telomeren kan al op jonge leeftijd voorspellen hoe oud zebravinken worden. Dat hebben wetenschappers ontdekt.

De onderzoekers namen bloed af bij zebravinken van verschillende leeftijden. Ze vroegen zich af of in het lijfje van de vogeltjes iets te vinden was dat de levensduur kon voorspellen. En ze vonden inderdaad iets: telomeren.

Telomeren
Telomeren bevinden zich aan het uiteinde van chromosomen. In de chromosomen zit DNA opgeslagen en de telomeren op het uiteinde ervan beschermen dat genetische materiaal. Dat komt wel met een prijs: de telomeren slijten tijdens hun taak en worden steeds korter. Op een gegeven moment kunnen telomeren zelfs helemaal verloren gaan en dat kan ertoe leiden dat cellen minder goed gaan functioneren.

WIST U DAT…

Lengte
De onderzoekers ontdekten dat de lengte van de telomeren van zebravinken kon voorspellen hoe oud ze zouden worden. Om de meest nauwkeurige voorspelling te krijgen, moest de lengte van de telomeren al wanneer de zebravinken nog maar 25 dagen oud waren, worden vastgesteld. Dat is in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences te lezen.

Resultaten
Een zebravink kan 210 dagen, maar ook gemakkelijk acht jaar oud worden. “De vogels die het langste leefden, hadden ook op elk moment waarop we maten de langste telomeren,” vertelt onderzoeker Britt Heidinger.

Het onderzoek roept wel wat vragen op. Zo is reeds bekend dat de lengte van telomeren deels genetisch bepaald is. De onderzoekers willen graag weten welke andere factoren een rol spelen bij de lengte van telomeren en dus de levensduur van zebravinken. Mogelijk krijgt het onderzoek ook nog een staartje voor ons mensen. Net als bij zebravinken zijn ook op het uiteinde van onze chromosomen telomeren terug te vinden.