Er zijn genoeg apen die dagen- of wekenlang met hun overleden dierbare in de armen zitten. Maar andere primaten laten het na 48 uur al afweten. Onderzoeker Peter Fashing zocht uit waar dat verschil door veroorzaakt wordt en ontdekte dat het alles te maken heeft met de levensstijl en de omgeving van het dier. Ook de meelevendheid van het dier speelt mogelijk een rol.

De onderzoekers bestudeerden tussen 2007 en 2010 grote groepen gelada’s. Veertien vrouwtjes kregen in die periode een doodgeboren kindje. Sommige dames verlieten het lichaam enkele uren na de geboorte. Anderen bleven dagen bij hun kind zitten. Eén vrouwtje hield haar jong zelfs 48 dagen vast.

Omgeving
Fashing ontdekte dat de vrouwtjes die hun jong al snel weer achterlieten allemaal in een vochtige omgeving leefden waar de lichamen heel snel vergingen. De apen die hun overleden kindje langer bij zich hielden, woonden allemaal in een kouder gebied waar de lijkjes lang intact blijven.

WIST U DAT…

…wetenschappers onlangs een aap met een baardje hebben ontdekt?

Net zo verdrietig
Fashing vermoedt dat de dieren die hun jongen snel achterlaten niet minder bedroefd zijn dan de dieren die lang met hun kindjes rondlopen. Het vergaan van het lichaam dwingt de apen echter om het kindje eerder af te staan.

Plausibel
Primatoloog Jim Anderson noemt de conclusie plausibel. “Kou vertraagt de ontbinding van het lichaam, dus de moeder zou het langer behandelen alsof het nog in leven was.”

Van chimpansees in gevangenschap is bekend dat ze heel lang bij een stervende aap kunnen blijven. Gelada’s doen dat niet, zo stelde Fashing vast. Hij was er getuige van hoe de dieren een zieke aap en haar jong achterlieten om op zoek te gaan naar voedsel. Hij stelt dat dat mogelijk te maken heeft met de persoonlijkheid van de dieren. Chimpansees zouden meelevender zijn dan gelada’s. Een andere optie is dat de chimpansees geen voedsel hoefden te zoeken en daarom bij de stervende aap bleven.