De megahaai zou maar liefst 1 miljoen jaar eerder zijn verdwenen en mogelijk heeft de witte haai er iets mee te maken.

De Megalodon was een gigantische haai die wel achttien meter lang kon worden. In zijn bek – die opengesperd wel twee meter mat – waren meer dan tien centimeter hoge, messcherpe tanden te vinden. Hoewel de megahaai al miljoenen jaren is uitgestorven, spreekt deze – ongetwijfeld dankzij zijn enorme omvang – nog altijd tot de verbeelding. En nog regelmatig duikt deze op in films en boeken. Vaak borduren deze voort op het idee dat Megalodon helemaal niet is uitgestorven, maar zich nog ergens in de diepte van de oceaan ophoudt. Wetenschappers bonjouren die theorie naar het rijk der fabelen; eerdere studies wijzen uit dat de laatste Megalodon zo’n 2,6 miljoen jaar geleden het loodje legde. Een nieuw onderzoek onthult nu echter dat de megahaai mogelijk reeds veel eerder uitstierf. Mogelijk 3,6 miljoen jaar geleden al.

Foutjes
Het nieuwe onderzoek wijst uit dat er tot zo’n 3,6 miljoen jaar geleden, heel stevig bewijs is voor de voortdurende aanwezigheid van de Megalodon in de oceanen. Maar daarna wordt het allemaal wat waziger. Fossiele resten die jonger zijn dan 3,6 miljoen jaar zijn of verkeerd geïdentificeerd of blijken in werkelijkheid veel ouder te zijn. “We ontdekten dat het uitsterven van O. megalodon zeker één miljoen jaar eerder moet hebben plaatsgevonden dan gedacht,” aldus onderzoeker Robert Boessenecker.


Supernova
Die conclusie heeft verstrekkende gevolgen. Het betekent namelijk dat de Megalodon al verdwenen was toen er tussen 1 en 2,5 miljoen jaar geleden een heuse mariene massa-extinctie plaatsvond. “Het uitsterven van O. megalodon werd eerder in verband gebracht met deze mariene massa-extinctie, maar we weten nu dus dat de twee gebeurtenissen geen verband met elkaar houden.” Deze massa-extinctie – en dus ook het verdwijnen van Megalodon – werd recent in verband gebracht met een supernova-explosie. Aangezien de Megalodon volgens dit nieuwe onderzoek veel eerder uitstierf dan gedacht, kan het ontploffen van een relatief nabije ster daar niet aan ten grondslag hebben gelegen.

Maar waarom stierf de Megalodon dan uit? Daarover kunnen onderzoekers in dit stadium alleen maar speculeren. Voor nu wijzen ze daarbij met een voorzichtig beschuldigend vingertje naar de witte haai. Witte haaien met de voor hen kenmerkende tanden met gezaagde randen, doken zo’n 6 miljoen jaar geleden op. Eerst alleen in de Stille Oceaan, maar rond 4 miljoen jaar geleden hadden ze eigenlijk alle oceanen gekoloniseerd. Het zou betekenen dat witte haaien en Megalodon een tijdje zij aan zij leefden. En dat zou de Megalodon te veel zijn geworden; de witte haai was een te sterke concurrent.