Zodra zeeschildpadden uit hun ei kruipen, wandelen ze vastberaden naar zee waar ze even vastberaden op weg gaan naar verre oorden. Wetenschappers wisten lang niet welk ‘navigatiesysteem’ de dieren gebruiken, maar zijn er nu uit. De zeeschildpadden bepalen aan de hand van het magnetisch veld van de aarde waar ze heen moeten, zo is in het blad Current Biology te lezen.

Het is niet gemakkelijk om op zee de weg te vinden: er zijn weinig herkenningspunten en dat maakt het lastig om te bepalen wat oost en west is. “Menselijke navigatoren hebben er eeuwen over gedaan om de lengtegraad op hun lange reizen te vinden,” weet onderzoeker Nathan Putman. “Dit onderzoek laat voor het eerst zien hoe een dier dat doet.”

Magnetisch veld
De zeeschildpadden bepalen hun positie aan de hand van het magnetisch veld van de aarde en weten dan ook waar ze heen moeten. Het is al langer bekend dat de dieren dat voor de breedtegraden doen, maar dat ze ook de lengtegraden op deze wijze vast kunnen stellen, is nieuw. Er werd altijd gedacht dat dat te lastig was. Maar de zeeschildpadden hebben daar iets op bedacht. Ze laten zich niet alleen door de glooiingshoek van het magnetisch veld sturen, maar ook door de kracht van het veld.

WIST U DAT…

…er schildpadden zijn die hun tong als snorkel gebruiken?

Experimenten
De wetenschappers ontdekten dat tijdens experimenten. Ze lieten twee groepen zeeschildpadden middels het magnetisch veld dezelfde breedtegraad, maar een andere lengtegraad ervaren. De zeeschildpadden leken niet alleen op de glooiingshoek van het magnetisch veld af te gaan. De dieren die werden blootgesteld aan een magnetisch veld zoals dat bij Puerto Rico voorkomt, zwommen naar het noordoosten. De dieren die werden blootgesteld aan een magnetisch veld dat bij de Kaapverdische Eilanden voorkomt, gingen naar het zuidwesten. De dieren wisten dus meer dan alleen de glooiingshoek. “Dat betekent dat ze meer informatie aan het magnetisch veld van de aarde kunnen onttrekken dan gedacht,” concludeert Putman.

De conclusies uit het onderzoek zijn met name handig voor de bescherming van de dieren. Veel zeeschildpadden worden bedreigd en door te weten te komen hoe ze navigeren, kan hun leefgebied wellicht beter beschermd worden.