Wetenschappers hebben een zwak magnetisch veld gevonden op het oppervlak van de maan. Dit veld houdt gevaarlijke zonnestraling voor een deel tegen en kan dienen als schuilkelder voor toekomstige astronauten. Toch kleeft er ook een nadeel aan deze locatie.

“U kunt het magnetische veld zien als een soort miniparaplu”, legt Martin Wieser van het Zweedse Instituut voor Ruimtefysica uit. De miniparaplu beschermt het oppervlak van de zon tegen zonnewind. Er is nog geen reden om enthousiast te worden. In vergelijking met het aardse magnetische veld is de 360 kilometer brede magnetosfeer op de maan erg zwak.

Hoe is het veld gevonden?
Wanneer het oppervlak van de maan wordt geraakt door elektrisch geladen deeltjes van de zon, dan kaatsen sommige waterstofatomen terug de ruimte in. Wanneer minder waterstofatomen worden teruggekaatst, wordt de plek mogelijk beschermd door een magnetisch veld. Op deze manier is de magnetische schuilkelder gevonden door de Indiase Chandrayaan-1 ruimtesonde.

Ontstaan van de magnetosfeer
Magnetosferen op de maan lijken op die op Mars. De magnetosferen op Mars zijn de restanten van een globaal magnetisch veld, dat ooit werd gecreëerd door de kern van de planeet. Ook de magnetosferen op de maan zouden zo kunnen zijn ontstaan.

Een andere mogelijkheid is dat de mini-magnetosfeer is gecreëerd door grote meteorietinslagen op de andere kant van de maan. Hoe dit precies werkt hebben wetenschappers nog niet uitgevogeld, maar er lijkt een verband te zijn tussen grote inslagkraters en magnetische abnormaliteiten.

Water of magnetisch veld?
Toekomstige astronauten landen waarschijnlijk op een gebied op de maan met water. Een nadeel is dat een gebied met een magnetisch veld waarschijnlijk weinig water heeft. Waterstofatomen van de zon zijn mogelijk nodig om water te krijgen op de maan. En als een gebied op de maan beschermd wordt door een magnetisch veld, dan is het voor waterstofatomen moeilijker om het oppervlak te bereiken.

Ooit zal NASA (of een andere ruimtevaartorganisatie met de ambitie om op de maan te landen) moeten kiezen: bescherming van een magnetisch veld, of een plek met water.