krater

Mars wordt jaarlijks door zo’n 200 kleine asteroïden of stukjes van kometen gebombardeerd. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek. De bombardementen veroorzaken kraters die zeker 3,9 meter breed zijn.

NASA trekt die conclusie op basis van beelden van de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO). De orbiter maakt al geruime tijd foto’s van Mars en op sommige foto’s zijn in eerste instantie geen, en later wel kraters te zien. En dat bewijst dat deze kraters dus heel recent tot stand zijn gekomen.

Klein stukje
De onderzoekers bestudeerden niet heel Mars, maar een klein stukje ervan. Vervolgens extrapoleerden ze die gegevens en zo komen ze uit op ongeveer 200 inslagen per jaar. “Het is opwindend om deze nieuwe kraters direct nadat ze gevormd zijn te ontdekken,” vertelt onderzoeker Ingrid Daubar. “Het herinnert je eraan dat Mars een actieve planeet is en dat we processen die hier vandaag de dag plaatsvinden, kunnen bestuderen.”

Jonge kraters op Mars. Afbeeldingen: C.J. Hansen, S. Byrne, G. Portyankina, M. Bourke, C. Dundas, A. McEwen, M. Mellon, A. Pommerol, N. Thomas.

Jonge kraters op Mars. Afbeeldingen: C.J. Hansen, S. Byrne, G. Portyankina, M. Bourke, C. Dundas, A. McEwen, M. Mellon, A. Pommerol, N. Thomas.

Dunne atmosfeer
De asteroïden en stukjes kometen die Mars raken, zijn met een diameter van ongeveer 1 of 2 meter doorgaans vrij klein. Op aarde zouden dergelijke stenen niet eens voor kraters zorgen, omdat ze al in de atmosfeer verbranden. Op Mars werkt dat anders: de rode planeet beschikt over een te dunne atmosfeer om de stenen voor ze het oppervlak raken, te laten verdwijnen.

Voor onderzoekers is het heel belangrijk om te weten hoe vaak een hemellichaam gemiddeld door stenen uit de ruimte geraakt wordt. Het helpt ze om bepaalde kenmerken die recent op Mars zijn ontstaan op leeftijd te schatten.