En was in dat opzicht al veel eerder dan de aarde geschikt voor leven.

Nieuw onderzoek wijst uit dat Mars niet later dan 4,547 miljard jaar geleden een korst kreeg. Het betekent dat de processen die plaats moesten vinden om Mars te vormen binnen 20 miljoen jaar na het ontstaan van het zonnestelsel al werden afgerond. En daarmee was de rode planeet een stuk vlotter dan de aarde. Dat is te lezen in het blad Nature.

Meteoriet
Onderzoekers trekken die conclusie op basis van een meteoriet die hoogstwaarschijnlijk afkomstig is van het zuidelijk halfrond op Mars. Een analyse van zirkonen – mineralen die zeer goed bestand zijn tegen warmte en corrosie en eigenlijk dienst doen als een soort tijdcapsules – wijst uit dat er 4,547 miljard jaar geleden al een ‘oerkorst’ op de rode planeet te vinden was. Die korst zou zo’n 100 miljoen jaar stand hebben gehouden. Daarna zou deze deels weer gesmolten zijn door inslagen.

Hoe ontstaat een planeet?
Rond de jonge zon bevond zich een uit gas en stof opgebouwde protoplanetaire schijf. Warme materie in die schijf klonterde samen en vormde magma-werelden die geleidelijk aan afkoelden. Zo ontstaat uiteindelijk een planeet met een dichte kern en vaste korst.

Dat de samenklontering binnen vijf miljoen jaar na het ontstaan van het zonnestelsel wel een eind klaar was, was al bekend. Men nam echter aan dat de oerkorst pas 30 tot 100 miljoen jaar later ontstond. Maar Mars was dus veel sneller.

Dat Mars zo snel een korstje kreeg, vertelt ons veel meer over de jonge planeet. Zo wijst het erop dat deze gemakkelijk warmte kwijt raakt, wat weer suggereert dat deze een heel dunne atmosfeer had. Daarnaast kunnen we de prille historie van Mars nu nog beter met die van de aarde vergelijken. Terwijl Mars 4,547 miljard jaar geleden al een korst had, was onze planeet nog herstellende van een enorme botsing met een object dat ongeveer net zo groot was als Mars. Door die botsing verkregen we de maan, maar was onze planeet wel veel langer dan Mars vloeibaar.