Het instrument zal tot wel vijf meter onder het oppervlak van Mars metingen gaan verrichten.

Nieuwe beelden – gemaakt door InSight zelf – bevestigen dat het instrument in kwestie (het Heat Flow and Physical Properties Package) op Mars staat. Het instrument bevindt zich op ongeveer 1 meter afstand van de seismometer die InSight eerder op Mars neerzette.

Het Heat and Physical Properties Package op het oppervlak van Mars. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / DLR.

Hameren
Met het plaatsen van het Heat Flow and Physcial Properties Package op het oppervlak van Mars is de installatie ervan nog niet voltooid. Het instrument moet namelijk diep onder het oppervlak van Mars onderzoek gaan doen en zal de komende weken dan ook in Mars worden gehamerd. Gehoopt wordt dat het lukt om een diepte van zo’n vijf meter te bereiken. Dat zou een record zijn; nog niet eerder is een Marsmissie zo diep gegaan (zie kader).


Viking 1 en Phoenix

Er zijn eerder wel Marsmissies geweest waarbij ook onder het oppervlak van Mars is gekeken. NASA’s Viking 1-lander deed dat bijvoorbeeld, maar ging niet dieper dan 22 centimeter. En ook de Phoenix-lander nam een kijkje onder de huid van Mars, maar ging niet verder dan 18 centimeter.

Met behulp van het Heat Flow and Physical Properties Package hopen onderzoekers meer inzicht te krijgen in hoeveel warmte er uit Mars zelf komt zetten. “Daarvoor moeten we wel onder de grond,” legt onderzoeker Sue Smrekar uit. “Temperatuurveranderingen aan het oppervlak – zowel door toedoen van de seizoenen en de dag- en nachtcyclus kan namelijk ‘ruis’ opleveren in onze data.”

Metingen
In de komende dagen zal er al begonnen worden om de nodige sensoren op diepte te brengen. Dat gaat heel geleidelijk: elke 50 centimeter stopt het instrument met hameren om met behulp van sensoren vast te stellen hoe gemakkelijk warmte op een gegeven diepte door Mars beweegt.

Gehoopt wordt dat men tijdens het op diepte brengen van de sensoren niet op gesteente stuit. “We hebben een ideale landingsplek gekozen met bijna geen stenen aan het oppervlak,” aldus onderzoeker Troy Hudson. “We denken dan ook dat er niet veel grote stenen onder het oppervlak te vinden zijn. Maar we moeten afwachten wat we onder de grond aan gaan treffen.”