analyse

Wetenschappers hebben in een meteoriet afkomstig van Mars sporen van water en wellicht sporen van biologische activiteiten aangetroffen. En daarmee zwelt de discussie over of er ooit leven was op Mars weer aan.

De onderzoekers bestudeerden de meteoriet Yamato 000593. Een lavastroom op Mars creëerde de steen zo’n 1,3 miljard jaar geleden. Twaalf miljoen jaar geleden sloeg een object op Mars in waarbij de steen het oppervlak van Mars verliet, door de ruimte vloog en uiteindelijk zo’n 50.000 jaar geleden op Antarctica terechtkwam. Daar vond een Japans onderzoeksteam de steen veertien jaar geleden.

Analyse
En nu hebben onderzoekers de meteoriet aan een grondige analyse onderworpen. In het blad Astrobiology stellen ze dat de meteoriet nieuw bewijs levert dat Mars ooit water bevatte en ‘suggereert dat biologische processen honderden miljoenen jaren geleden op Mars aan het werk waren’.

WIST U DAT…

…er mogelijk nu nog water op Mars stroomt, maar dat dat moeilijk te bewijzen is?

Tunneltjes en sferulen
In de meteoriet troffen de onderzoekers hele kleine tunneltjes en sferulen (kleine bolletjes) aan. De tunneltjes hebben gebogen, golvende vormen die sterk doen denken aan de texturen die wetenschappers eerder aantroffen in aards basalt en die het resultaat zijn van bacteriën die in dat basalt leefden. De sferulen zijn op hun beurt bijzonder koolstofrijk. Hoewel de onderzoekers niet uit kunnen sluiten dat het koolstof afkomstig is van abiotische mechanismen, kan ook zeker niet uitgesloten worden dat het afkomstig is van biologische processen.

Hoewel het onderzoek zeker stof tot nadenken geeft en het hart van astrobiologen ongetwijfeld harder doet kloppen, blijven de onderzoekers zelf voorzichtig. “Dit is geen smoking gun,” benadrukt onderzoeker Lauren White. Er kan immers nooit worden uitgesloten dat de meteoriet ‘besmet’ is geraakt, oftewel kenmerken vertoont die deze op de aarde en niet op Mars heeft opgedaan. “Maar deze kenmerken zijn desalniettemin heel interessant en tonen aan dat verder onderzoek naar deze meteorieten doorgang zou moeten vinden.”