Wanneer de Mars Ascent Vehicle over tien jaar op Mars landt, moet de rover deeltjes verzamelen, zichzelf lanceren en vervolgens op aarde landen. NASA denkt erover om de ‘Mars Sample Return’-missie in drie delen te splitsen. Zo worden de kosten over een langere periode uitgesmeerd. Daarnaast is de missie dan beter te behappen.

Hoe gaat deze driedelige missie eruit zien? Als eerste zal er een rover landen op Mars om deeltjes te verzamelen. Vervolgens landt er een landingsmodule, die de deeltjes in een baan om Mars slingert. De deeltjes worden opgepikt door een ruimtesonde, die het materiaal meeneemt naar de aarde.

“Deze aanpak zorgt ervoor dat de kosten per jaar dalen”, vertelt astronoom Steve Squyres van de Cornell universiteit. Hij leidt momenteel de Mars Exploration Rover missie.

De ‘Mars Sample Return’-missie is een gezamenlijk project van NASA en ESA. In 2018 wordt de missie gelanceerd. Tussen 2020 en 2022 moeten de deeltjes terug op aarde zijn. Het is zeer waarschijnlijk dat deze periode verlengd wordt als NASA en ESA de missie in drie delen splitsen.

Wanneer de deeltjes van Mars op aarde aankomen, worden ze grondig onderzocht in laboratoria. Wetenschappers hopen dan meer te weten te komen over het verleden van Mars. Misschien wordt een belangrijke vraag dan wel beantwoord: was er ooit leven op de rode planeet? Ja of nee?