NASA’s Mars Exploration Rover Opportunity – op dit moment bezig met zijn zevende jaar op Mars – heeft van NASA deze winter een nieuwe mogelijkheid gekregen om zelf keuzes te maken. De software-update zorgt ervoor dat de rover kan kiezen welke stenen op Mars hij fotografeert.

Wanneer Opportunity foto’s maakt van bepaalde stenen, dan bepalen interne criteria waar de rover op moet letten. Enkele criteria zijn een ronde vorm en een lichte kleur. Vervolgens kan Opportunity de panoramacamera gebruiken om in te zoomen op het object en er verschillende kleurenfoto’s van maken.

Het nieuwe systeem heet de Autonomous Exploration for Gathering Increased Science (AEGIS). Zonder dit systeem stuurt Opportunity de foto’s eerst naar de aarde, waarna ze door wetenschappers geanalyseerd worden. Vervolgens ontvangt Opportunity nieuwe instructies vanaf de aarde. Dit is tijdrovend en kost veel datalimiet.

De software werd op 4 maart voor het eerst gebruikt door Opportunity. Het resultaat is de onderstaande foto. Op het kiekje is een steen te zien die even groot is als een rugbybal. De steen bevindt zich nabij de jonge Concepcion-krater. Het is mogelijk dat deze steen een resultaat is van de inslag.