Marsrover Opportunity heeft sinds zijn landing op Mars in 2004 maar liefst 40 kilometer gereden. En daarmee is de rover een recordhouder: nog nooit reed een voertuig op een andere planeet dan de aarde zo ver.

Opportunity brak het record op 27 juli. Toen legde de rover een afstand van 48 meter af. Met dat tripje kwam zijn totale afgelegde afstand op 40,25 kilometer. En daarmee heeft Opportunity net wat meer meters in de benen dan de vorige recordhouder: de Lunokhod 2-rover van de Russen. Deze rover landde in 1973 op de maan en legde er in minder dan vijf maanden tijd zo’n 39 kilometer af.

Drie maanden
“Opportunity heeft verder gereden dan elk ander voertuig met wielen op een andere wereld,” vertelt onderzoeker John Callas. “Dat is zo opmerkelijk, vooral als je in ogenschouw neemt dat Opportunity niet ontworpen werd om zo’n grote afstand af te leggen.” Toen Opportunity in 2004 op Mars landde, ging iedereen er nog vanuit dat zijn missie daar niet veel langer dan drie maanden zou duren. In die periode zou de rover ongeveer een kilometer rijden. Maar Opportunity bleek een taaie. En tien jaar later rijdt de rover nog altijd rond.

Marathon
Als Opportunity nog even volhoudt, mag de rover zichzelf zelfs marathonloper noemen. De officiële afstand van een marathon is 42,195 kilometer: een afstand die zeker binnen het bereik van de rover ligt.

De keiharde cijfers. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

De keiharde cijfers. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Opportunity landde zoals gezegd in 2004 op Mars. Maar de rover kwam niet alleen. Hij werd vergezeld door zijn tweelingbroer Spirit. Deze rover bleek niet zo’n uithoudingvermogen te hebben als Opportunity. Spirit gaf in 2010 de geest. De rover heeft ongeveer 7,7 kilometer ‘in de benen’. In 2012 kreeg Opportunity opnieuw gezelschap toen Marsrover Curiosity op Mars landde. Deze rover heeft inmiddels al meer kilometers gemaakt dan Spirit, maar is nog ver van Opportunity’s record verwijderd.