curiosity

Net nu NASA dacht dat Curiosity na de problemen van enkele weken geleden weer helemaal de oude was, begeeft het Marswagentje het weer. Een softwarefout zorgt ervoor dat Curiosity opnieuw overschakelde op de veilige modus en zeker een klein weekje niet kan werken.

De problemen ontstonden afgelopen weekend, zo meldt NASA. Op dat moment werkte Curiosity met behulp van de computer aan de B-zijde. Het Marswagentje is uitgerust met twee computers: één aan de A- en één aan de B-zijde. Enkele weken geleden begaf de A-computer het en sindsdien werkt Curiosity met behulp van de B-computer. Eind vorige week had NASA de problemen met de A-computer eindelijk opgelost: deze functioneerde weer naar behoren. Maar afgelopen weekend ontstonden er dus problemen met de B-computer en Curiosity schakelde niet over naar de pas herstelde A-computer, maar naar de veilige modus.

April

In april zal NASA vier weken lang niet in staat zijn om commando’s naar Curiosity te sturen. Dan bevindt Mars zich – vanaf de aarde gezien – direct achter de zon. En de kans bestaat dat de straling van de zon de commando’s aantast, waardoor Curiosity in reactie op die vervormde commando’s gekke dingen gaat doen. NASA wil dat risico niet nemen en zal gedurende vier weken geen commando’s naar het Marswagentje sturen.

Communicatie
Dat was even schrikken voor NASA. Maar nu kan de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie meedelen dat het meevalt. Het gaat om een kleine softwarefout die gemakkelijk te verhelpen valt. Bovendien heeft NASA vastgesteld dat Curiosity er – op de softwarefout na – goed aan toe is en prima communiceert met de ingenieurs op aarde.

Tegenvaller
Toch zijn de problemen zeker een tegenvaller. NASA had – nu de problemen met de A-computer opgelost waren – gehoopt het Marswagentje weer te kunnen gaan gebruiken. En dat werd ook wel tijd: Curiosity staat al sinds de problemen begin maart ontstonden, stil. Naar verwachting duurt het wel enkele dagen voor Curiosity weer uit deze standby-modus is gehaald. En dat zou betekenen dat de missie straks in totaal drie weken heeft stilgelegen.

Wetenschappers op aarde die zich bezighouden met het analyseren van data die Curiosity verzamelt, hoeven zich overigens niet te vervelen. Er is nog genoeg waar zij zich over kunnen buigen. Zo konden ze vorige week nog bekend maken dat Curiosity bewijs had gevonden dat leven op Mars vroeger tot de mogelijkheden behoorde.