Britse wetenschappers hebben in een nieuw onderzoek vastgesteld dat de hoeveelheid ruimteafval mogelijk toeneemt door de klimaatverandering op aarde. Oude satellieten en raketten zouden steeds lager in een baan rond de aarde zweven door de uitstoot van koolstofdioxide (CO2) op aarde.

Tot die conclusie kwamen de onderzoekers van de Universiteit van Southampton. “De CO2 zorgt ervoor dat de atmosfeer koeler wordt en een minder grote dichtheid krijgt,” zeggen ze. “Met waarschijnlijk als gevolg dat het remmende effect gedempt wordt dat de bovenste lagen van de atmosfeer uitoefenen op ruimteafval.”

De dichtheid van de atmosfeer op 300 kilometer hoogte neemt ieder decennium met ongeveer vijf procent af, blijkt uit bevindingen van de wetenschappers. “Ruimteafval blijft 25 procent langer in de ruimte,” aldus hoofdonderzoeker Hugh Lewis in het Britse tijdschrift New Scientist. “Dat komt door de moleculaire remming. Na verloop van tijd zullen oude satellieten door de invloed van de atmosfeer uit hun baan rond de aarde raken en verbranden in de dampkring. De Britse wetenschappers ontdekten dat dit proces zich steeds langzamer voltrekt door de posities van dertig oude satellieten veertig jaar lang te registreren.

Opruimen
De kans dat botsingen in de toekomst plaatsvinden wordt hierdoor steeds groter. Het ruimteafval kan ook een gevaar vormen voor bemande ruimtevluchten. De wetenschappers waarschuwen dan ook dat om het effect van de klimaatverandering tegen te gaan, ruimtevaartorganisaties twee keer zo veel moeten opruimen dan op dit ogenblik het geval is.