Wetenschappers denken dat chimpansees en mensen niet vijf miljoen jaar geleden van elkaar scheidden, maar acht miljoen jaar geleden. Robert D. Martin van het Field Museum werkte samen met wiskundigen, antropologen en moleculaire biologen om een statistisch computermodel te maken, dat het DNA van verschillende primaatsoorten met elkaar vergeleek.

Biologische antropologen bestuderen fossielen van mensachtigen om meer te leren over de evolutie van de mens. Op dit moment zitten er nog veel gaten in het evolutionaire model. Daarom is een computermodel nodig om de gaten automatisch op te vullen. Zo krijgen wetenschappers een beter overzicht van de situatie.

Is het wel zo logisch om uit te gaan van een computermodel en niet van harde wetenschappelijke gegevens? Misschien wel. Er zijn te weinig fossielen gevonden om aan te tonen dat de menselijke evolutie vijf miljoen jaar geleden begon. Computermodellen slagen er beter in om bepaalde gebeurtenissen terug te rekenen.

Overigens zou het logisch zijn dat de menselijke evolutie eerder begon, aangezien wetenschappers onlangs een zeven miljoen jaar oud fossiel in Tsjaad vonden. Dit fossiel blijkt veel menselijke eigenschappen te hebben.

WIST U DAT…

…onze voorouders mogelijk uit Azië kwamen?

Het is niet de eerste keer dat Martin met een bijzondere ontdekking komt. In 2002 publiceerden hij en zijn collega’s een opmerkelijk artikel in Nature. Daarin stond dat de gemeenschappelijke voorouder van primaten 85 miljoen jaar geleden op aarde leefde, tegelijkertijd met de dinosauriërs. En dat terwijl de meeste wetenschappers ervan uitgaan dat de eerste primaten pas na de dinosauriërs ontstonden.