messenger

Het was dit weekend precies tien jaar geleden dat ruimtesonde MESSENGER aan zijn spannende avontuur begon. En dat viert NASA met een nieuw filmpje dat een prachtig kijkje biedt op het oppervlak van Mercurius.

Op 3 augustus 2004 werd MESSENGER (MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging) gelanceerd. Zo’n 7,9 miljard kilometer later arriveerde de sonde op zijn plaats van bestemming: in een baan rond Mercurius. Daar is deze nu alweer zo’n drie aardse jaren actief. Voordat de sonde zich in een baan rond Mercurius installeerde, cirkelde deze eerst vijftien keer rond de zon en scheerde één keer langs de aarde, twee keer langs Venus en drie keer langs Mercurius.

Filmpje
Om te vieren dat MESSENGER alweer tien jaar operationeel is, heeft NASA een filmpje vrijgegeven. Het filmpje bestaat uit 214 foto’s die MESSENGER begin juni maakte. De foto’s zijn gemaakt met de NAC (narrow-angle camera) en laten zien wat MESSENGER zou zien als deze vlak langs het oppervlak van Mercurius zou scheren. MESSENGER maakte de foto’s toen hij zich tussen de 115 en 165 kilometer boven Mercurius’ oppervlak bevond. Het filmpje start in het noorden, ten oosten van de grote Gaudí-krater, laat vervolgens twee naamloze kraters, het grote inslagbasin Lismer zien en eindigt in de vlaktes tussen de kraters Nizami en Jókai.

Ontdekkingen
In de afgelopen tien jaar heeft MESSENGER verschillende ontdekkingen gedaan. Zo vond de sonde bewijs dat het oppervlak van Mercurius door vulkanische activiteit vorm krijgt. Ook ontdekte de sonde dat zich in de kraters op de noordpool ijs bevindt. Dat ijs bevindt zich op plekken waar de zon nooit komt.

Momenteel is MESSENGER bezig aan zijn laatste maanden. Naar verwachting kan de sonde – met het oog op de brandstof – nog zo’n acht maanden vooruit. De komende maanden zal MESSENGER het oppervlak van Mercurius nog verder naderen. Naar verwachting leidt dat tot een nog beter beeld van de binnenste planeet in ons zonnestelsel.