Als het aan wetenschappers ligt, hebben satellieten in de toekomst maar enkele druppels brandstof nodig om ver te komen.

Wetenschappers van de École Polytechnique Fédérale de Lausanne hebben in samenwerking met onder meer het Nederlandse TNO een bijzonder compacte motor ontwikkeld. De motor stelt kleine satellieten in staat om met heel weinig brandstof heel ver te reizen. En daardoor worden de verkenningstochten van de satellieten een stuk goedkoper. De onderzoekers hebben reeds een prototype van de motor vervaardigd. Dit prototype weegt slechts 200 gram en dan is de motor al gevuld met brandstof.

Satellieten
De motor moet satellieten met een gewicht van één tot 100 kilogram gaan aandrijven. Deze kleine satellieten worden op dit moment veelvuldig gebruikt. Ze zijn doordat ze zo klein zijn namelijk relatief goedkoop. Wat de kleine satellieten echter missen, is een effectieve manier van aandrijving. En hierdoor kunnen ze alleen maar in een baan om de aarde draaien: op verkenning gaan, is onmogelijk. “Op het moment zitten nanosatellieten vast in hun baan,” vertelt onderzoeker Herbert Shea. “Ons doel is om ze te bevrijden.”

WIST U DAT…

…zich rond de aarde ook brandstof bevindt?

Ionen
Wat de nieuwe motor die daartoe wordt aangewend zo bijzonder maakt, is dat deze piepklein is en ook nog eens heel weinig brandstof nodig heeft. Hoe kan dat? De motor verbrandt geen brandstof. In de motor zit een vloeistof die bestaat uit elektrisch geladen moleculen (ionen). De ionen worden uit de vloeistof gehaald en dan met behulp van een elektrisch veld uitgestoten. En met die beweging wordt de satelliet als het ware voortgeduwd. Wanneer een satelliet met deze motor in een baan om de maan moet belanden dan doet deze daar zes maanden over. En in die zes maanden verbruikt de satelliet dan slechts 100 milliliter brandstof.

Het is de bedoeling dat de motor CleanSpace One aan gaat drijven. En ook enkele Nederlandse nanosatellieten moeten door middel van deze motor op de plaats van bestemming aankomen.