Een onlangs ontdooid meer ten zuiden van Siberië bevat grote hoeveelheden van het krachtige broeikasgas methaan. Wetenschappers zijn bang dat er nog grotere meren opduiken met nog meer methaangas en dat zou de klimaatverandering aanzienlijk versnellen.

Uit onderzoek blijkt dat er ergens onder de permafrost ten noorden van Rusland zo’n acht miljoen ton aan methaan ligt opgeslagen. Ter vergelijking: dat is ongeveer net zoveel als er in alle oceanen wereldwijd zit. Waarschijnlijk is het gas uit een andere opslagplaats gesijpeld en gevangen geraakt onder het ijs. Maar dat ijs wordt water. “Onderzees permafrost kan niet langer ondoordringbaar blijven,” vertelt onderzoeker Natalia Shakhova.

De onderzoekers hebben tussen 2003 en 2008 op 5000 plaatsen op de kap ten oosten van Siberië de hoeveelheden methaan gemeten. Op sommige plaatsen bubbelde het methaan op van de zeebodem. Volgens Shakhova zijn de concentraties methaan de afgelopen 400.000 jaar nog nooit zo hoog geweest als nu.

Methaangas komt onder meer vrij als vegetatie wegrot.