wandeling

Een wandeling in de natuur doet iets met ons brein en kan de kans op een depressie wellicht verkleinen.

Wetenschappers verzamelden een grote groep proefpersonen en deelden deze op in twee groepen. De ene groep wandelde 90 minuten lang in de natuur. De andere groep wandelde 90 minuten lang langs een drukke vierbaansweg. Voor en na de wandeling moesten de proefpersonen een aantal vragenlijsten invullen en een hersenscan ondergaan. Ook werd onder meer hun hartslag gemeten.

Brein
Fysiek bleek het niet zoveel uit te maken of mensen nu langs een vierbaansweg of in een natuurgebied hadden gewandeld. Maar in het brein bleken er wel verschillen te zijn tussen mensen die in de natuur en mensen die in de drukte gelopen hadden. Het ging dan met name om de activiteit in een deel van het brein dat de subgenuale prefrontale cortex wordt genoemd. Dit deel van het brein is actief wanneer we herhaaldelijk gericht zijn op negatieve emoties. De activiteit in dit deel van het brein nam af wanneer mensen in de natuur wandelden.

Emoties
“Deze ontdekking is opwindend, omdat deze de invloed die blootstelling aan de natuur heeft op het reguleren van de emoties demonstreert,” vertelt onderzoeker Gregory Bratman. “Het kan wellicht helpen verklaren hoe de natuur ervoor zorgt dat we ons beter voelen.”

Inrichten
Het onderzoek heeft ook implicaties voor de wijze waarop we leefgebieden zouden moeten inrichten. “Deze resultaten suggereren dat toegankelijke natuurgebieden in een wereld die steeds verder verstedelijkt van groot belang zijn voor de mentale gezondheid,” stelt onderzoeker Gretchen Daily. Ongeveer de helft van de wereldbevolking woont nu in stedelijk gebied. Over enkele tientallen jaren zal waarschijnlijk zo’n 70 procent van alle aardbewoners in de stad wonen.

Uit eerdere onderzoeken is al gebleken dat mensen die in de stad wonen een twintig procent grotere kans hebben op angststoornissen dan mensen die op het platteland wonen. Mensen die in de stad geboren en getogen zijn, hebben bovendien een twee keer grotere kans dan plattelanders op het ontwikkelen van schizofrenie. “Deze resultaten zijn belangrijk, omdat ze suggereren – maar nog niet bewijzen – dat er een causaal verband tussen de toenemende verstedelijking en toename in mentale ziekten is,” stelt onderzoeker James Gross.