kaak

Voor het eerst hebben onderzoekers in Taiwan de resten van een prehistorische mensachtige ontdekt. De mensachtige leefde tussen de 170.000 en 10.000 jaar geleden. Mogelijk gaat het om een heel nieuwe soort.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Nature Communications. De resten van de mensachtige – bestaande uit een deel van een kaak – werden op zo’n 25 kilometer afstand van de kust van Taiwan door een visser ontdekt.

Primitief
Het stukje kaak ziet er vrij primitief uit en doet denken aan 400.000 jaar oude (of zelfs oudere) kaken die eerder onder meer in Afrika en Europa zijn teruggevonden. Een analyse van de kaak wijst er echter op dat deze tussen de 190.000 en 10.000 jaar oud is. Blijkbaar liepen er vrij recent in Azië dus nog relatief primitieve mensachtigen rond. Dat primitieve karakter is met name goed zichtbaar als je naar de tanden kijkt: die zijn veel groter dan we van mensachtigen uit dit tijdvak gewend zijn. Ook is de kaak veel robuuster.

Het ontdekte stukje kaak. Afbeelding: Nature Communications - doi:10.1038/ncomms7037.

Het ontdekte stukje kaak. Afbeelding: Nature Communications – doi:10.1038/ncomms7037.

Welke soort?
De fossiele resten behoren dus overduidelijk niet aan een moderne mens toe. Maar met wat voor soort mensachtige hebben we hier dan te maken? De onderzoekers wijzen erop dat er enige overeenkomsten zijn tussen de ontdekte fossiele resten en 400.000 jaar oude fossiele resten die eerder in China werden ontdekt. Mogelijk behoren deze fossiele resten en de resten die nu in Taiwan zijn aangetroffen tot een ons onbekende groep mensachtigen. Er zijn echter meer fossiele resten nodig om daar zeker van te kunnen zijn.

Eén ding is na deze ontdekking opnieuw duidelijk geworden: de geschiedenis van de mensheid is veel complexer dan gedacht. Lang gingen onderzoekers ervan uit dat verschillende soorten mensachtigen elkaar opvolgden. Maar zo simpel is het niet. Zo is er steeds meer bewijs dat verschillende soorten mensachtigen zij aan zij leefden. Zo weten we inmiddels dat de moderne mens de aarde deelde met bijvoorbeeld de Neanderthalers. Deze vondst kan erop wijzen dat ook in Azië meerdere mensachtigen zij aan zij leefden en dat sommigen opvallend primitief waren.