Wanneer een muis eet op momenten dat hij hoort te slapen, tast dat onder meer zijn geheugen aan.

Dat hebben onderzoekers ontdekt.”Wij leveren het eerste bewijs dat regelmatig eten op het verkeerde moment op de dag verstrekkende effecten heeft op het leervermogen en geheugen,” concludeert onderzoeker Dawn Loh.

Experimenten
De onderzoekers gaven een aantal muizen voedsel op het moment dat de muizen eigenlijk hoorden te slapen. Vervolgens werd het langetermijngeheugen van de muizen getest. Ook werd gekeken hoe goed de muizen in staat waren om een object dat ze al eens eerder gezien hadden te herkennen. Muizen die regelmatig voedsel kregen wanneer ze eigenlijk hoorden te slapen, hadden meer moeite om het object te herkennen. Ook hun langetermijngeheugen was minder goed dan dat van muizen die alleen aten op momenten dat ze wakker hoorden te zijn.

WIST JE DAT…
…het sperma van een muis langer is dan dat van een olifant? Lees hier waarom!

Maar hoe kwam dat nu?
Er zijn genen die een rol spelen in ons geheugen en ons circadiane ritme (een cyclus duurt ongeveer 24 uur). En sommige van die genen worden gereguleerd door een eiwit dat CREB wordt genoemd. Wanneer dit eiwit minder actief is, wordt het geheugen minder goed. Bij muizen die op het verkeerde moment voedsel kregen, werd CREB in de hippocampus – het deel van het brein dat zowel het langetermijngeheugen als het herkennen van nieuwe objecten mogelijk maakt – minder actief. Maar de hippocampus is niet het enige deel van het brein met een eigen klok. De belangrijkste drijvende kracht achter ons circadiane ritme is de nucleus suprachiasmaticus. En dat deel van het brein wordt niet aangetast wanneer muizen snacken op het moment dat ze horen te slapen. Het gevolg: de klokken in verschillende delen van het brein lopen niet meer gelijk en dat zou resulteren in een slechter geheugen. “Voor het eerst hebben we aangetoond dat simpelweg het aanpassen van het tijdstip waarop voedsel voorhanden is, de moleculaire klok in de hippocampus verandert en de cognitieve prestaties van muizen kan veranderen,” vertelt onderzoeker Christopher Colwell.

Muizen
Hoewel het onderzoek zich beperkt tot muizen, is het niet ondenkbaar dat hetzelfde geldt voor mensen. De onderzoekers willen dat nu graag gaan achterhalen. “Aangezien veel mensen werken of gamen op momenten dat ze eigenlijk moeten slapen, is het belangrijk om te weten of dit sommige functies van het brein kan aantasten,” stelt Loh.

Op het ‘verkeerde’ moment eten, resulteerde overigens niet alleen in een slechter geheugen. Het verstoorde ook het slaappatroon van de muizen. De muizen sliepen per 24 uur wel even vaak als hun soortgenoten die niet op ongepaste momenten snackten, maar hun slaap was gefragmenteerder: de muizen deden zowel ’s nachts als overdag meer korte dutjes.