Elk jaar passeert een meteorenzwerm rond oktober de aarde. Ongeveer eens in de dertien jaar is de storm extra heftig; de aarde reist dan door een gebied waarin de dichtheid van het puin het sterkst is. De eerstvolgende zware meteorenzwerm is eind volgend jaar en NASA vreest voor het ISS en Hubble.

Wetenschappers van NASA bekennen dat ze niet precies kunnen voorspellen hoe heftig de storm volgend jaar zal zijn. Maar onder het motto: voorbereiding is het halve werk, wordt er al volop aan het naderend gevaar gewerkt. Zo zijn de beheerders van ruimtevaartuigen gewaarschuwd en onderzoekt NASA of het International Space Station en de Hubble-telescoop misschien tijdelijk moeten worden gedraaid om de storm zonder kleerscheuren te kunnen doorstaan.

Elektronica
Een zware meteorenzwerm kan veel schade aanbrengen. Met name aan de kwetsbare elektronica die in satellieten, telescopen en ruimtevaartuigen zit. Zo kunnen de door de mens gemaakte hemellichamen door de meteoren geraakt worden of kunnen elektrostatische ontladingen ervoor zorgen dat de elektronica geheel ontregeld raakt.

Puin
De laatste keer dat een zware meteorenzwerm in de buurt van de aarde kwam, was in 1998. De hoeveelheid puin die tijdens zo’n storm dan hoog boven de aarde passeert, is gigantisch. in 1933 konden waarnemers vanaf de aarde 54.000 meteoren per uur zien voorbijkomen. In 1946 waren dat er 10.000.

Een spektakel voor de liefhebber dus, maar hard werken voor NASA. “We werken reeds aan de risico’s voor ruimtevaartuigen,” laat onderzoeker William Cooke weten. Hij is ervan overtuigd dat NASA, maar ook andere ruimtevaartorganisaties hun ruimtevaartuigen op tijd kunnen klaarstomen voor de zwerm. “Als je door een sporadische meteoor wordt geraakt dan is dat een actie van God. Als je door een meteorenzwerm wordt geraakt dan komt dat door slordigheid.”