venus

Wetenschappers hebben een soort zeilboot op wieltjes bedacht. Met de bijzondere lander willen ze graag de gloeiendhete planeet Venus gaan bestuderen. En NASA heeft recentelijk budget vrijgemaakt om onderzoek te doen naar dit karretje.

“In vergelijking met Mars is Venus onontgonnen gebied,” benadrukt onderzoeker Geoffrey Landis. En dat is niet zo gek. “Venus is fenomenaal lastig te verkennen.” De planeet wordt omringd door een dik wolkendek dat zonlicht terugkaatst, de druk van de atmosfeer is enorm en op het oppervlak is sprake van een gemiddelde temperatuur van meer dan 400 graden. Genoeg hindernissen dus voor mensen die de planeet graag eens van dichterbij zouden bestuderen.

“Venus is fenomenaal lastig te verkennen”

Energie
Dankzij geld van NASA kunnen wetenschappers nu echter gerichter na gaan denken over zo’n missie naar Venus. Het eerste resultaat? Een zeilwagentje. “Een zeilrover zou buitengewoon zijn voor Venus,” legt Landis uit. De rover wordt dan voortgeduwd door de wind op Venus en heeft dus geen interne energiebron nodig om zich te verplaatsen. De wind op Venus stelt met een snelheid van minder dan één meter per seconde weinig voor. Maar omdat de druk van de atmosfeer op Venus hoog is, oefenen die langzame winden voldoende kracht uit om het wagentje toch redelijk snel voort te duwen.

Landen op Venus. Zo zou dat in zijn werk kunnen gaan. Afbeelding: NASA.

Landen op Venus. Zo zou dat in zijn werk kunnen gaan. Afbeelding: NASA.

Drie wielen
De onderzoekers zien een zeilwagentje met drie wielen voor zich dat – inclusief zeil – zo’n zeven meter hoog is. Op de zeilen bevinden zich zonnepanelen die een beetje energie kunnen opwekken. Die energie wordt onder meer gebruikt om de rover op gang te brengen en bij te sturen. De rover kan zowel voor- als achteruit bewegen. Hoewel het wagentje zich vrij gemakkelijk kan verplaatsen en dat ook vrijwel geen energie kost, zal het de meeste tijd stilstaan. Want alleen bij stilstand kan het wagentje tenslotte onderzoek doen.

Blokarten

U hebt ze langs de Nederlandse kust misschien wel eens gezien: blokarts. Zeilwagentjes die zich dankzij de wind met grote snelheden over het strand haasten. Bij deze sport is het belangrijk dat het oppervlak niet al te hobbelig is, want dat is vragen om problemen. Wat dat betreft is Venus heel geschikt om te blokarten: het oppervlak is vrij glad en rotsachtig. “Het is zo glad en rotsachtig als een parkeerterrein.”

Hoge temperatuur
Natuurlijk moet het wagentje voor dat onderzoek ook uitgerust worden met sensoren. Dat is op papier geen probleem. Er worden op aarde reeds sensoren ontwikkeld die ook bij zeer hoge temperaturen hun werk kunnen doen. Denk aan sensoren in straalmotoren. Er zijn dus meetapparaten die ook bij de 480 graden Celsius op Venus werken.

“Dus de fundamentele elementen van een rover voor op Venus bevinden zich binnen het bereik van de fysica,” stelt Landis. Het geld van NASA zal nu gebruikt worden om de missie robuuster te maken. En wie weet wordt het zeilwagentje dan ooit nog eens werkelijkheid.