Het moet niet gekker worden!

Al wekenlang wordt Mars geteisterd door een stofstorm die het oppervlak grotendeels aan het zicht onttrekt. Maar de storm – die inmiddels aan het afzwakken is – weerhoudt de Mars Reconnaissance Orbiter er niet van om toch nog aardige foto’s van het Martiaanse zuidpoolgebied te maken. En op één van die foto’s is iets heel opmerkelijks te zien! Het lijkt te gaan om een vrij accurate afbeelding van Beaker, een muppet die voornamelijk communiceert met de kreet ‘mi’.

Natuurlijk is het altijd een optie dat nog niet ontdekte Martianen zich door de muppetshow hebben laten inspireren en op het oppervlak een ode aan Beaker hebben gecreëerd. Aannemelijker is echter dat Beaker niets meer is dan een illusie: een trucje van ons eigen brein.

Dat brein is sterk geneigd om verbanden te leggen en patronen te zien. Dat is handig, want zo begrijpen we wat we zien en horen en kunnen we eventueel gevaar snel op waarde schatten. Maar soms gaat het brein ook de mist in en ziet het overenthousiast verbanden of patronen die er niet zijn. Ga maar eens op je rug in het gras liggen en staar naar de wolken. Grote kans dat je er allerlei dieren of voorwerpen in ziet; dat is het werk van je brein, dat chocola probeert te maken van jouw waarnemingen. Op vergelijkbare wijze kan ons brein ook ogenschijnlijk herkenbare patronen op het grillige oppervlak van Mars detecteren. In dit geval: een muppet.

Het is zeker niet voor het eerst dat het menselijk brein dingen ziet op Mars die er eigenlijk niet zijn. Zo werd eerder al een smiley ontdekt op Mars.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Ook zijn er al ernstigere gezichten ontdekt op Mars.

Afbeelding: Viking 1, NASA.

Overigens blijft er van die illusie niets over als je de betreffende berg in hogere resolutie bewondert. Dan kan zelfs het meest creatieve brein er eigenlijk geen gezicht meer van maken.

Afbeelding: Mars Global Surveyor (NASA).

En deze blijft ook leuk: een zwevende lepel op Mars. Met dank aan jouw brein!

Deze lepel lijkt ook nog eens te zweven! Het is waarschijnlijk te wijten aan erosie, waarbij zachte gesteenten sneller het onderspit delven dan de hardere gesteenten (waaruit deze ‘lepel’ dus uit lijkt te zijn opgebouwd). Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / MSSS.