NASA heeft voor het eerst een redelijk compleet beeld gekregen van hetgeen zich buiten ons eigen zonnestelsel ophoudt.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie deed de ontdekking met behulp van de Interstellar Boundary Explorer (IBEX). IBEX bevindt zich in een hoge baan om de aarde.

Atomen
IBEX heeft vier verschillende typen interstellaire atomen geobserveerd. Namelijk: waterstof, zuurstof, neon en helium. Deze atomen zijn het bijproduct van oude sterren. Deze oude sterren zijn geëxplodeerd en daarbij zijn de atomen op tal van plekken vrijgekomen. De interstellaire wind voerde ze mee en zorgde dat ze uiteindelijk ook in ons zonnestelsel opdoken.

Verhouding
Aan de hand van de atomen kan IBEX ons meer vertellen over de samenstelling van de interstellaire wind. Zo is gebleken dat zich in deze wind voor elke 74 zuurstofatomen 20 neonatomen bevinden. Die verhoudingen liggen daarmee anders dan ons eigen zonnestelsel waar voor elke 111 zuurstofatomen 20 neonatomen zijn. Heel concreet betekent dat dat er in ons zonnestelsel veel meer zuurstof voorkomt dan in de nabije interstellaire ruimte.

WIST U DAT…

…de poolster waarschijnlijk jaarlijks flink wat materie verliest?

Het begin
En dat vertelt ons weer meer over het ontstaan van ons zonnestelsel, zo legt onderzoeker David McComas uit. “Ons zonnestelsel is anders dan de ruimte die er direct buiten ligt. Dus zijn er twee mogelijkheden. Of ons zonnestelsel evolueerde in een ander en zuurstofrijker deel van het sterrenstelsel dan waar het nu zit of een groot deel van het zuurstof zit vast in interstellair stof en ijs en kan zich niet vrijelijk door de ruimte bewegen.”

Supernova
Het onderzoek wijst erop dat de oerknal waterstof en helium opleverde, maar dat de zwaardere elementen (zoals zuurstof en neon) zich pas konden verspreiden toen oude sterren explodeerden. Door te kijken welke atomen zich waar ophouden, kunnen wetenschappers dus een beter beeld krijgen van het ontstaan van ons sterrenstelsel.

Druk
Maar IBEX kan ons nog meer leren. Zo meet deze ook hoeveel druk de interstellaire wind op onze heliosfeer uitoefent. “Het meten van de druk die materie in het sterrenstelsel en de magnetische velden daarbuiten uitoefenen, helpt ons om de grootte en vorm van ons zonnestelsel terwijl het door het sterrenstelsel reist vast te stellen,” vertelt onderzoeker Eric Christian in een persbericht.

De onderzoekers doen hun ontdekkingen in het blad Astrophysics Journal uit de doeken.