Een onderzoeksteam van NASA heeft succesvol een nieuw tsunami-waarschuwingssysteem getest. Het systeem combineert data van honderden GPS-stations in real-time. Hierdoor slaagt het systeem erin om de grootte van de resulterende tsunami’s te voorspellen.

Het systeem werd op 27 februari 2010 in het echt getest, toen de kust van Chili wakker schudde door een aardbeving met een kracht van 8,8 op de schaal van Richter. Enkele minuten na de aardbeving ontving het Global Differential GPS-systeem data van de zeebodem, waardoor al snel de energie van de tsunami berekend kon worden: 4,8 op een schaal van 10, oftewel een gemiddelde tsunami.

Tsunami’s ontstaan meestal door grote zeebevingen met een minimale kracht van 7 op de schaal van Richter. Wanneer zware oceaanplaten onder de lichtere continentale platen schuiven, beweegt de zeebodem verticaal. Hierdoor draagt de aarde snel energie over aan de oceaan, wat kan resulteren in een tsunami. Toch is iedere aardbeving – en dus ook iedere tsunami – anders, waardoor het voorspellen van tsunami’s tot nu toe erg lastig was.

Het is belangrijk dat wetenschappers de kracht van tsunami’s kunnen berekenen. Een aantal valse alarmmeldingen kunnen ervoor zorgen dat mensen bij een echte tsunami geen zin hebben om te verplaatsen.

Sinds 1850 stierven 420.000 mensen door tsunami’s, met als dieptepunt de tsunami in de Indische Oceaan in 2004. De vloedgolf verplaatste zich in verschillende richtingen over de Indische Oceaan met ongeveer 230.000 doden als gevolg.