Hoe is het universum ontstaan? En hoe ontstaat leven? SPHEREx moet die vragen deels zien te beantwoorden.

SPHEREx staat voor Spectro-Photometer for the History of the Universe, Epoch of Reionization and Ices Explorer. De ruimtesonde zal het heelal in zowel optisch als nabij-infrarood gaan bekijken en zo meer inzicht geven in de grote mysteries die het universum nog voor ons heeft.

SPHEREx zal honderden miljoenen sterrenstelsels – dichtbij en ver weg – onder de loep nemen. Ook zal deze binnen de Melkweg in stervormingsgebieden en stofschijven rond jonge sterren op zoek gaan naar water en organische moleculen – beiden essentieel voor het leven zoals wij dat kennen. Gehoopt wordt dat SPHEREx meer inzicht kan geven in de (prille) evolutie van het universum. Zo hopen onderzoekers dankzij data van SPHEREx een nieuw licht te kunnen werpen op de razendsnelle uitdijing van het universum die kort na de oerknal plaatsvond. En een nauwkeuriger beeld van waar ingrediënten voor leven zich ophouden, kan weer onthullen waar en wanneer planeten deze opdoen.


Zoals het er nu naar uitziet, wordt SPHEREx in 2023 gelanceerd. Met de missie is zo’n 242 miljoen dollar gemoeid (dat is nog exclusief de kosten van lancering). SPHEREx maakt deel uit van NASA’s Explorer Program. Andere ruimtemissies die hier deel van uitmaken, zijn planetenjager TESS, SWIFT (doet onderzoek naar uitbarstingen van gammastraling) en WISE (ontdekte enkele tientallen planetoïden en de eerste aardgebonden Trojanen).