De Neanderthalers en moderne mensen zijn met elkaar gekruist. Waarschijnlijk toen de eerste mensen vanuit Afrika begonnen te migreren. Dat beweren onderzoekers na een uitgebreid genetisch onderzoek. Mensen in Europa, Azië, Australazië hebben DNA van de Neanderthaler in zich.

De vraag of Neanderthalers en de moderne mens elkaar ooit ontmoet hebben en misschien zelfs seks hebben gehad, houdt de wetenschap allang bezig. Dit onderzoek stelt voor het eerst met zekerheid vast dat de moderne mens en de Neanderthaler in het Midden-Oosten en Europa niet alleen naast elkaar bestonden, maar ook intiem contact hadden.

Geen Flintstone-gedrag
“De mensen die buiten Afrika wonen, dragen een beetje DNA van de Neanderthaler in zich,” vertelt onderzoeker Svante Paabo. Gemiddeld hebben we zo’n één tot vier procent van al onze genen aan de Neanderthaler te danken. Maar: “Zover wij weten zijn dit willekeurige stukjes DNA.” Dat betekent dat er geen gedrag of uiterlijk uit voortvloeit.

Aparte soorten
De onderzoekers vergeleken het DNA van botten van een Neanderthaler met het DNA van mensen in Europa, Azië, Papoe Nieuw-Guinea en Afrika. Ze kunnen niet anders dan concluderen dat er seksueel contact is geweest tussen de Neanderthaler en de mens. Of we de moderne mens dan eigenlijk nog wel als afzonderlijke soort mogen onderscheiden, laten de wetenschappers in het midden. Vaststaat dat de genetische verschillen tussen de moderne mens en de Neanderthaler niet zo groot waren.

Hoewel de Afrikaan geen Neanderthalerbloed in zich heeft, wil dat nog niet zeggen dat deze dan 100 procent moderne mens is. In maart maakte het onderzoeksteam van Paabo bekend een nieuwe menssoort te hebben ontdekt. Deze soort leefde zo’n 30.000 jaar geleden; in hetzelfde tijdvak als de moderne mens en de Neanderthaler. Wetenschappers nemen aan dat er nog veel meer van dit soort menssoorten zijn ontstaan die met de bestaande menssoorten zijn gekruist. Dat is echter lastig te achterhalen; deze soorten zouden in de oerwouden hebben geleefd en de kans dat daar botten worden gevonden, is zeer klein. Het is dan ook best mogelijk dat de moderne mens in Afrika DNA van één van deze andere menssoorten in zich draagt.