De Nederlandse onderzoeker Bert Hoeksema heeft in de Stille Oceaan een nieuwe soort koraal ontdekt. Het koraal leeft in grotten en hecht zich daar aan de plafonds.

De nieuwe koraalsoort heeft de naam Leptoseris troglodyta gekregen en onderscheidt zich op meerdere gebieden van koraal dat nauw aan L. troglodyta verwant is. Zo is de kom van het koraal veel kleiner.

Algen
Een ander opvallend verschil is dat het koraal niet samenwerkt met algen. Veel soorten koraal hebben algen nodig om te groeien en te overleven. Wanneer de temperatuur van het zeewater stijgt, gaan de algen overuren draaien en doen ze het koraal niet langer goed. Het koraal kan niet anders dan de algen afstoten. Het zorgt ervoor dat het koraal zijn voedselbron verliest en ook verbleekt.

Foto: Bert W. Hoeksema (ZooKeys 228: 21–37, doi: 10.3897/zookeys.228.3798).

Trager groeien
L. troglodyta heeft dat probleem niet: het koraal hoeft het namelijk niet van algen te hebben, zo schrijft Hoeksema in het blad Zookeys. Waarschijnlijk zorgt dat er wel voor dat dit koraal heel traag groeit. Maar mogelijk is dat ook niet erg: zo heel veel ruimte is er niet op de plafonds van de grotten.

Hoeksema gaat ervan uit dat L. troglodyta tot het geslacht Leptoseris behoort. In tegenstelling tot veel andere soorten koraal die het beste gedijen in oppervlaktewateren, doen enkele soorten uit dit geslacht het juist weer beter op grotere diepte. Soms leven ze wel zo’n veertig meter diep. Zo diep is L. troglodyta nog niet aangetroffen: Hoeksema vond het tot een diepte van zo’n 35 meter terug.