nieuwe buren

Wetenschappers hebben in één klap maar liefst negen dwergsterrenstelsels ontdekt die rond onze Melkweg cirkelen. Ze bevinden zich in de buurt van de Grote en Kleine Magelhaense Wolk.

De ontdekte dwergsterrenstelsels zijn een miljard keer minder helder dan de Melkweg. Hun massa is zo’n miljoen keer kleiner dan de massa van ons sterrenstelsel. Het dichtstbijzijnde dwergsterrenstelsel dat nu is ontdekt, bevindt zich op 97.000 lichtjaar afstand en dreigt door de Melkweg uiteen te worden gereten. Het verste dwergsterrenstelsel dat de onderzoekers ontdekten, is meer dan een miljoen lichtjaar van ons verwijderd. Van drie dwergsterrenstelsels weten de onderzoekers zeker dat het dwergsterrenstelsels zijn. Rondom de overige zes bestaat enige twijfel: het zouden ook bolvormige sterrenhopen kunnen zijn. Bolvormige sterrenhopen lijken in veel opzichten op dwergsterrenstelsels, maar worden niet bijeengehouden door donkere materie.

Bijzonder
Het is een bijzondere ontdekking. Nog nooit zijn in één klap zoveel dwergsterrenstelsels ontdekt. Bovendien is het alweer bijna tien jaar geleden dat voor het laatst dwergsterrenstelsels die rond onze Melkweg cirkelen, werden ontdekt: in 2005 en 2006 stuitten onderzoekers boven het noordelijk halfrond op verschillende dwergsterrenstelsels. De dwergsterrenstelsels die nu zijn ontdekt, bevinden zich boven het zuidelijk halfrond, nabij de Grote en Kleine Magelhaense Wolk: de twee bekendste dwergsterrenstelsels die onze Melkweg rijk is.

WIST JE DAT…
…onlangs ook al ontdekt werd dat wij inwoners zijn van een supercluster?

Donkere materie
De onderzoekers hopen dat de ontdekking van de nieuwe dwergsterrenstelsels helpt om een beter beeld te krijgen van donkere materie: het mysterieuze en onzichtbare goedje dat sterrenstelsels bij elkaar houdt. Dwergsterrenstelsels bestaan namelijk voor zo’n 99 procent uit donkere materie en voor slechts één procent uit waarneembare materie. Door dwergsterrenstelsels te bestuderen, kunnen onderzoekers achterhalen of de huidige modellen omtrent donkere materie kloppen.

Naar het verhaal achter de ontdekte dwergsterrenstelsels kunnen de onderzoekers alleen maar gissen. “Misschien waren het ooit satellieten die rond de Magelhaense Wolken cirkelden en door de interactie tussen de Kleine en Grote Magelhaense Wolk zijn buitengezet,” stelt onderzoeker Wyn Evans. “Misschien maakten ze ooit deel uit van een gigantische groep sterrenstelsels die – samen met de Magelhaense Wolken – richting onze Melkweg vallen.”