ASTRONOMIE  Niemand weet hoe Pluto er precies uit ziet. Daarom is iedereen enorm nieuwsgierig naar de dag dat New Horizons bij de dwergplaneet arriveert. New Horizons – de ruimtesonde die de eerste beelden van Pluto en haar maan Charon gaat maken – is op dit moment precies halverwege tussen de aarde en Pluto.

New Horizons is in januari 2006 gelanceerd en de ruimtesonde komt in juli 2015 aan bij Pluto. De ruimtesonde is 2,5 miljard kilometer verwijderd van de aarde én van Pluto. Daarbij moet wel gezegd worden dat het beestje reist met een snelheid van 60.000 kilometer per uur, oftewel 500 keer sneller dan een auto op een Nederlandse snelweg (met trajectcontrole en zonder spits).

Pluto is op dit moment voorbij Jupiter en Saturnus. De baan van Uranus wordt in 2011 gepasseerd. Die van Neptunus in 2014. De meest dichtstbijzijnde ster bereikt New Horizons over 80.000 jaar. Het mag even duren, toch?

Eenmaal bij Pluto zal New Horizons foto’s maken van het oppervlak van de planeet. Ziet de ijsdwerg er net zo bijzonder uit als de manen bij Jupiter of Saturnus? Of is het eigenlijk maar een grote dode bedoening in de Kuipergordel. Nog vijf jaar wachten en u krijgt het antwoord!