De sonde heeft de laatste van vier manoeuvres uitgevoerd en zet nu werkelijk koers naar zijn volgende bestemming: 2014 MU69.

New Horizons scheerde onlangs langs Pluto en zijn manen. Dat leverde al een schat aan informatie op over de dwergplaneet en zijn omgeving. Maar we willen nog veel meer over dit afgelegen deel van ons zonnestelsel weten. En dus ging NASA met spoed op zoek naar een ander Kuipergordelobject dat New Horizons kon gaan bestuderen. En dat werd 2014 MU69: een object dat zo’n 1,6 miljard kilometer voorbij Pluto ligt.

De weg die New Horizons aflegt. Afbeelding: NASA / JHUAPL / SwRI.

De weg die New Horizons aflegt. Afbeelding: NASA / JHUAPL / SwRI.

Vier manoeuvres
Maar dat betekende wel dat de koers van New Horizons gewijzigd moest worden. En dat gebeurde de afgelopen weken. Vier keer werd de koers van de sonde een beetje aangepast. Bijzonder, want nog nooit is een ruimtevaartuig op deze afstand van de aarde ‘bijgestuurd’. De manoeuvres verliepen gelukkig zoals gepland en New Horizons ligt keurig op koers. “New Horizons is gezond en ligt nu op koers om voor het eerst onderzoek te gaan doen naar de bouwblokken van kleine planeten zoals Pluto,” stelt onderzoeker Alan Stern.

2019
Naar verwachting komt de sonde op 1 januari 2019 bij 2014 MU69 aan. New Horizons scheerde op zo’n 12.500 kilometer afstand langs Pluto. Als het aan NASA ligt, scheert de sonde in 2019 op nog kleinere afstand langs 2014 MU69.

Hoewel New Horizons dankzij de uitgevoerde manoeuvres klaar is voor een ontmoeting met 2014 MU69 is het nog niet zeker dat deze er ook echt komt. Want daarvoor moet de missie van de sonde eerst officieel worden verlengd. Begin 2016 zal het New Horizons-team daartoe een aanvraag indienen bij NASA.