pluto

Nu de New Horizons-ruimtesonde de dwergplaneet Pluto nadert, worden de foto’s alsmaar scherper. Voor het eerst zijn er nu oppervlaktekenmerken zichtbaar op Pluto. Het lijkt alsof de dwergplaneet poolkappen heeft.

De foto is gemaakt op een afstand van ruim honderd miljoen kilometer van Pluto. Wat opvalt is het feit dat Pluto twee heldere vlekken op zijn oppervlak heeft. Wetenschappers vermoeden dat dit poolkappen zijn. “We zijn nu echt begonnen”, zegt wetenschapper John Grunsfeld van NASA. “De komende maanden gaan we met z’n allen op een wetenschappelijk avontuur om Pluto te ontdekken.”

Ook de kleinere maan Charon is zichtbaar, die in 6,4 dagen om Pluto draait. De belichtingstijd – eentiende van een seconde – was te kort om de andere maantjes van Pluto te fotograferen.

Onlangs kiekte New Horizons de eerste kleurenfoto van Pluto en Charon. De dwergplaneet lijkt een rode gloed te hebben.

Van wit stipje naar echte wereld
Nog nooit eerder zijn er oppervlaktekenmerken gespot op de voormalig negende planeet van het zonnestelsel. Pluto-ontdekker Clyde Tombaugh spotte in 1930 één klein, wit stipje, en dat is tot op heden het beeld gebleven. Toch verandert dit de komende maanden, aangezien de New Horizons-ruimtesonde Pluto en zijn manen gaat bezoeken. New Horizons arriveert midden juli bij de dwergplaneet.

“Het is fascinerend om te zien hoe Pluto transformeert van een stipje naar een echte wereld”, vult hoofdonderzoeker Alan Stern aan. “Dankzij deze foto weten we nu al dat Pluto een complex oppervlak heeft.”

Fotogalerij
Gisteren is overigens ook de New Horizons-fotogalerij gelanceerd. Op deze website worden onbewerkte foto’s van de New Horizons-ruimtesonde geplaatst. Het is leuk om hier af en toe op te kijken om te zien hoe Pluto steeds dichterbij komt.