Ruimtesonde New Horizons zet een nieuw record neer: nog nooit was een sonde zo dicht bij Pluto.

New Horizons verbrak het record afgelopen vrijdag. De afstand tussen New Horizons en Pluto was op dat moment kleiner dan 1.58 miljard kilometer. En daarmee is New Horizons net ietsje dichter bij Pluto dan de vorige recordhouder: Voyager 1.

Lange reis
Maar ook met dit nieuwe record kan New Horizons nog niet op zijn lauweren rusten. De sonde heeft als eindbestemming namelijk Pluto. En dat is een lange reis. Zelfs voor de sonde die een snelheid van zo’n 55.500 kilometer per uur heeft. Pas over drie jaar komt New Horizons naar verwachting op Pluto aan.

WIST U DAT?

Mijlpaal
Voor de mensen die zich met New Horizons bezighouden, is dit nieuwe record een echte mijlpaal. Het is alweer zes jaar geleden dat de ruimtesonde de aarde verliet. Ze moeten dus een hoop geduld hebben. En met dit soort mijlpalen wordt dat net wat gemakkelijker. Onderzoeker Alan Stern benadrukt ook graag hoe bijzonder het is dat een sonde zich zo dicht bij Pluto bevindt. “Ik vraag me af hoe lang het zal duren voordat de volgende sonde – misschien een orbiter of een lander – zich zo dicht bij Pluto zal bevinden. Dat kan wel tientallen jaren zijn.”

In januari wacht de onderzoekers weer een spannend moment. ze gaan New Horizons dan wakker maken. De sonde bevindt zich nu in een soort winterslaap. Alleen de belangrijkste systemen werken nog. In januari gaan de onderzoekers de andere systemen testen.

Deze afbeelding laat goed zien waar de verschillende sondes zich bevinden. New Horizons bevindt zich in het midden. Afbeelding: JHUAPL.edu.