Onderzoek toont opnieuw aan dat genetisch materiaal van de Neanderthalers onze voorouders verder hielp.

Datzelfde geldt voor het genetisch materiaal van de Homo denisova: een andere mensachtige waarmee onze voorouders de lakens deelden. Dat is te lezen in het blad Current Biology.

Romances
Duizenden jaren geleden verlieten onze voorouders Afrika. Eenmaal buiten het continent ontmoetten ze andere mensachtigen, zoals Neanderthalers en Homo denisova. En soms liepen die ontmoetingen uit op romances. Dat weten we doordat er genetisch materiaal van deze mensachtigen is aangetroffen in het genoom van moderne mensen. Zo bestaat ongeveer 2 tot 4 procent van het genoom van niet-Afrikanen vandaag de dag uit DNA afkomstig van Neanderthalers.

Schaduwzijde

Overigens had seks met oude mensachtigen ook schaduwkanten, zo suggereert eerder onderzoek. Zo zou het ons aan allerhande allergieën hebben geholpen. En ook lijkt het genetisch materiaal van de Neanderthaler geassocieerd te kunnen worden met psychiatrische aandoeningen.

Het effect
Al sinds de ontdekking van Neanderthaler- en Homo denisova-DNA in het genoom van moderne mensen vragen onderzoekers zich af welke invloed dit DNA op moderne mensen heeft. Verschillende onderzoeken suggereerden dat we baat hadden bij het DNA van deze mensachtigen. En dit nieuwe onderzoek onderschrijft dat dus. De onderzoekers baseren hun conclusies op het genoom van mensen afkomstig uit Oost-Azië, Europa, Zuid-Azië en Melanesië. Ze zochten specifiek naar DNA-sequenties die afkomstig waren van oude mensachtigen en veel frequenter voorkwamen dan men zou verwachten als deze mensen geen goed deden.

Immuunsysteem en huid
De onderzoekers wijzen 126 verschillende plekken in het genoom van moderne mensen aan waar DNA-sequenties die we van oude mensachtigen hebben geërfd zeer frequent voorkomen. Dat de van Neanderthalers en H. denisova afkomstige DNA-sequenties zo frequent in deze gebieden voorkomen, suggereert dat ze voordelen opleverden. Zeven van de 126 plekken bevinden zich in het deel van het genoom dat een rol speelt in de kenmerken van onze huid. 31 andere gebieden zijn betrokken bij ons immuunsysteem. “Onze studie laat zien dat hybridisatie geen gekke kanttekening in onze geschiedenis was, maar belangrijke consequenties had en bijdroeg aan de mate waarin onze voorouders in staat waren om zich aan verschillende omgevingen aan te passen terwijl ze zich over de aarde verspreidden,” stelt onderzoeker Joshua Akey.

De onderzoekers zien nog genoeg aanknopingspunten voor vervolgonderzoek. Zo zouden ze graag uitzoeken hoe de van Neanderthalers en Homo denisova afkomstige genen van invloed waren op de overlevingskansen van en ziektes onder moderne mensen.