Het is een ambitieus idee: een computer die alles wat op aarde gebeurt, simuleert. En dan bedoelen we ook echt alles. Van het weer in Lutjebroek tot de files op de Amerikaanse snelwegen. De wetenschappers hopen middels het vernieuwende project een beter beeld te krijgen van wat er allemaal op aarde gebeurt en welke oorzaken daaraan ten grondslag liggen.

“Veel problemen die we vandaag de dag hebben – inclusief sociale en economische instabiliteit, oorlogen, de verspreiding van ziektes – zijn het gevolg van menselijk gedrag,” vertelt onderzoeker Dirk Helbing. “Maar toch begrijpen we niet goed hoe de maatschappij en de economie werken.” En daar moet de simulator verandering in gaan brengen door te doen wat geen enkele mens kan: de informatie snel en objectief beoordelen en verwerken.

Supercomputer
Om antwoorden te krijgen op de prangende vragen, moet de simulator eerst beschikken over zoveel mogelijk gegevens. Want voor een betrouwbare uitkomst, moet de simulator eigenlijk alles weten. Die kennis moet vervolgens gecombineerd worden en daar heeft de simulator supercomputers voor nodig.

Wikipedia
De hardware die de Living Earth Simulator nodig heeft, moet nog gebouwd worden, maar Helbing is optimistisch. De te verwerken gegevens worden namelijk wereldwijd al verzameld. De onderzoekers weten dan ook al wel uit welke bronnen ze willen gaan putten. Onder meer Wikipedia, Google Maps en overheidssites kunnen worden gebruikt als bronnen van informatie. Sociale media en beursgegevens zouden live ingevoerd kunnen worden.

Google
Het is onduidelijk hoelang het nog duurt voordat de simulator er is. Vaststaat dat de mensheid klaar is voor het bouwen van zo’n groot project. Want supercomputers zijn al lang geen uitzondering meer. Neem een voorbeeld aan Google. Het bedrijf gebruikte in mei van dit jaar naar schatting zo’n 39.000 servers om alle gegevens te verwerken. We hebben het dan over genoeg informatie om twee miljard CD’s te vullen.

De kosten van het project zullen ongetwijfeld hoog zijn. Maar ook dat is te overzien, meent Helbing. Het doel heiligt namelijk de middelen. De simulator moet immers resulteren in een maatschappij die soepeler loopt en waarin mensen gezonder, beter opgeleid en bovendien gelukkiger zijn.