De interferometer van de Large Binocular Telescoop heeft voor het eerst zijn ogen geopend. Het nieuwe instrument, dat gebruik maakt van twee grote 8,4-meter spiegels, maakte foto’s van de ster Beta Peg in het sterrenbeeld Schilder (Pictor). Wetenschappers gaan de interferometer van de Large Binocular Telescoop gebruiken om indirect te zoeken naar aardachtige exoplaneten.

“De kwaliteit van de eerste foto’s is heel goed”, zegt hoofdonderzoeker Phil Hinz van de universiteit van Arizona. “De telescoop is stabiel en het instrument werkt naar behoren.”

Stofschijven
Astronomen hopen andere planeten te ontdekken waar vloeibaar water aanwezig is, net zoals op het oppervlak van de aarde. De interferometer van de Large Binocular Telescoop is niet in staat om aardachtige planeten direct te zien, maar kan wel stofschijven rondom andere sterren analyseren en grote, Jupiter-achtige exoplaneten onderscheiden. Deze gegevens kunnen astronomen gebruiken om op zoek te gaan naar aardachtige planeten in onze kosmische buurt.

Compleet beeld
“Het instrument helpt om het plaatje compleet te maken”, zegt Hinz. “Zo leren we hoe andere planetaire systemen eruit zien. Dit helpt ons om aardachtige planeten te vinden.”

Andere objecten
Overigens blijft het niet alleen bij exoplaneten. “We kunnen ook extra galactische objecten, nevels en sterrenstelsels fotograferen”, beweert projectmanager Tom McMahon van de universiteit van Arizona. “Het duurde even om het instrument goed te laten werken, maar nu kunnen we eindelijk beginnen!”