aarde

Waarom is de aarde leefbaar? Waarom werd onze planeet niet gloeiend heet (zoals Venus) of ijzig koud (zoals Mars)? Nieuw onderzoek suggereert dat we dat alles te danken hebben aan het feit dat onze aarde een efficiënte recycler is.

Wanneer een berg ontstaat, worden ‘nieuwe gesteenten’ naar het oppervlak van onze planeet geduwd. Uit eerdere onderzoeken is al gebleken dat die ‘nieuwe’ gesteenten dienst doen als een soort spons die CO2 uit de atmosfeer haalt. Het zou betekenen dat bij de totstandkoming van een gebergte als de Himalaya enorme hoeveelheden CO2 uit de atmosfeer zijn getrokken. Zoveel CO2 zelfs dat er – als er geen proces zou zijn dat resulteert in extra CO2 in de atmosfeer – amper CO2 over zou blijven. Het resultaat? De aarde zou tijdens de totstandkoming van grote gebergten vrijwel zonder CO2 komen te zitten en in een eeuwigdurende ijzige winter zijn beland.

Vulkanen
Het moge duidelijk zijn: dat is niet gebeurd. De temperaturen op aarde zijn vrij aangenaam en uitstekend zelfs voor de totstandkoming en evolutie van leven. Onderzoekers schrijven dat onder meer toe aan vulkanen. Zij vormen een belangrijke bron van CO2. Dus terwijl de gebergten CO2 opslokten, produceerden de vulkanen het. Maar: de gebergten slokten meer op dan de vulkanen produceerden konden. Dus die vulkanen alleen kunnen niet verklaren waarom het op aarde zo aangenaam is.

Gesteenten
Wie of wat draagt dan nog meer bij aan die precaire balans tussen CO2 opnemen en CO2 uitstoten waaraan wij onze leefbare planeet te danken hebben? Onderzoekers van de University of Southern California denken het te weten. Ze ontdekten dat de ‘nieuwe’ gesteenten die aan het oppervlak komen als gebergten ontstaan niet alleen CO2 opnemen. Ze stoten ook CO2 uit doordat ze verweren. En die uitstoot kan – samen met de vulkanen – verklaren waarom de aarde tijdens de totstandkoming van de gebergten niet zonder CO2 kwam te zitten.

“Onze aanwezigheid op aarde is afhankelijk van deze koolstofcyclus,” stelt onderzoeker Mark Torres. “De aarde lijkt een beetje op een grote, natuurlijke recycler,” voegt onderzoeker Joshua West toe.