Wetenschappers hebben een nieuwe soort mistletoe gevonden. Het gaat om een tropische variant die enkel op een berg in Mozambique groeit. De plant lijkt niet op de overbekende mistletoe die in Europa en Amerika wordt aangegrepen om anderen te kussen: de nieuwe soort heeft veel meer bladeren. De wetenschappers noemen de plant Helixanthera schizocalyx.

De mistletoe werd al in 2008 ontdekt, maar pas deze week konden de wetenschappers met zekerheid vaststellen dat het om een nieuwe soort ging. Of de plant ook nog op andere plekken ter wereld voorkomt, is momenteel onduidelijk. “We hebben het nog nergens gezien,” merkt onderzoeker Jonathan Timberlake op. “Het is mogelijk dat het op een andere berg in de buurt ook groeit.”

Parasiet
Mistletoe is een parasiet. De bessen van de plant trekken vogels aan. Wanneer deze dieren de bessen nuttigen of weggooien, belanden de zaadjes overal. De zaden ontkiemen vervolgens op boomstammen en takken. Ze tappen het water en de voedingsstoffen van de boom af.

Romantiek
De meesten van ons kennen de mistletoe toch uit de romantisch films: wie onder de mistletoe belandt, mag gezoend worden. Die traditie ontstond in de negentiende eeuw. Gezinnen maakten in die tijd een boog van mistletoe. Elke keer als er gezoend werd, werd er een besje uit de boog gehaald. Net zolang tot deze leeg was.

WIST U DAT…

…planten harder groeien als er concurrentie is?

Medicijn
De mistletoe is niet de enige bijzondere ontdekking van dit jaar. In totaal ontdekten onderzoekers dit jaar ongeveer 2000 nieuwe plantensoorten. De ontdekkingen zijn stuk voor stuk belangrijk: veel planten hebben een medische werking die onderzoekers willen vastleggen alvorens de soorten verdwijnen.

De berg waar de mistletoe werd ontdekt, is een granieten gevaarte dat een geïsoleerd leefgebied vormt. Soorten die er leven, zijn uniek, omdat ze zelden met andere soorten in aanraking komen. Naast de mistletoe ontdekten de onderzoekers op de berg ook een nieuwe soort kameleon, een nieuwe krabsoort en enkele nieuwe vlinder- en slangensoorten.

Bovenstaande foto is gemaakt door Tom Timberlake.