Japanse wetenschappers hebben een nieuw soort rubber ontworpen dat zelfs bij extreme temperaturen geen krimp geeft. Het rubber zou in de toekomst gebruikt kunnen worden voor een aantal interessante projecten: wat te denken van rubberen ruimtevaartuigen of sneakers met een rubberen zool die niet verslijt en ook nog eens energie opwekt?

“Deze eigenschappen zijn totaal nieuw en uniek en zijn nog door geen enkel materiaal vertoond,” vertelt onderzoeker Ming Xu. Het speciale rubber breekt of smelt niet, hoe hoog of hoe laag de temperatuur ook is. Het rubber kan opgerold, geslagen, uitgetrokken en gebogen worden, maar gaat altijd terug naar diens oorspronkelijke vorm.

In vorm
“Zelfs bij 1000 graden Celsius als aluminium smelt en staal zacht wordt, blijft dit nieuwe materiaal in vorm,” voegt onderzoeker Yury Gogotsi toe. En ook kou is geen probleem. “Elke vorm van rubber of polymeer wordt broos als het extreem koud is en kan dan breken. Maar dit rubber – bestaande uit koolstof nanobuisjes – blijft flexibel.”

Weg met het strijkijzer
Het materiaal heeft ontelbaar veel mogelijkheden. Er zou bijvoorbeeld kleding van gemaakt kunnen worden. Wie nu zijn blouse op de grond gooit, ziet na korte tijd allerlei kreukels ontstaan die er niet meer uit te krijgen zijn. Een soortgelijke blouse van rubber trekt zich gelijk weer recht wanneer u deze oppakt en maakt de strijkbout overbodig.

WIST U DAT…

…de Maya’s en Azteken de productie van rubber 3000 jaar geleden al perfectioneerden?

Energie opwekken
Het materiaal zou ook schokdempend kunnen werken. Bijvoorbeeld in auto’s of schoenzolen. In die functie kan het materiaal bovendien direct energie opwekken. In tegenstelling tot gewoon rubber geleiden de nanobuisjes in deze variant namelijk wel elektriciteit. Wie een rondje op sneakers met deze speciale rubberen zolen loopt, kan energie opwekken en in de toekomst zelfs opslaan en gebruiken om bijvoorbeeld een mobieltje op te laden.

Titan
Maar ook in de ruimte liggen mogelijkheden. Zo zou het materiaal prima gebruik kunnen worden in de kou op Titan of de extreme hitte op de zon.

Natuurlijk is er na zoveel goed nieuws ook een klein beetje slecht nieuws: het is nog niet gelukt om het rubber op grote schaal te produceren. Dat betekent dat het materiaal hoogstwaarschijnlijk pas op zeer lange termijn door consumenten gebruikt kan worden. Nog even geduld dus!