Het is tijd voor een nieuwe periode in het leven van de aarde. Tenminste, dat menen wetenschappers. Door de vele veranderingen die de mens aan de aardbol heeft toegebracht, is een nieuwe geologische periode aangebroken. De tijd van de Nieuwe Mens, oftewel: het Antropoceen.

Volgens experts heeft de mens de aarde zodanig aangetast dat de gevolgen daarvan nog miljoenen jaren te merken zijn. Er bestaat zelfs angst dat vervuiling, overbevolking, verstedelijking en uitputting van de fossiele brandstoffen tot de zesde massa-extinctie gaat leiden. Hierbij zouden duizenden planten en dieren het loodje leggen.

Invoeren?
Al die veranderingen roepen om een nieuwe periode op de geologische tijdschaal, zo menen steeds meer wetenschappers. Een naam zwerft al een tijdje rond: Antropoceen. Het is echter voor het eerst dat officieel wordt overwogen om deze ook echt in te voeren. Een team van experts gaat de komende tijd het nodige bewijs verzamelen om ervoor te zorgen dat de nieuwe periode goed onderbouwd de geschiedenis in kan gaan. Zodra dat bewijs er is, zal Antropoceen waarschijnlijk al snel als opvolger van de huidige periode – het Holoceen – worden ingesteld.

Biodiversiteit
Het onderzoek van de wetenschappers richt zich op de veranderingen die de mens op aarde heeft aangebracht. Het gaat dan met name om veranderingen op het gebied van biodiversiteit en de structuur van gesteenten. Naar verwachting volgt over drie jaar een officieel rapport waarop de International Union of Geological Science zal besluiten of het tijd is voor een nieuwe periode.

Paul Crutzen
Het voorstel om een nieuwe periode aan de geologische tijdschaal toe te voegen, komt van een groep wetenschappers waaronder ook de Nederlandse Nobelprijswinnaar Paul Crutzen zich bevindt. In het rapport van het onderzoeksteam is het volgende te lezen. “Het Antropoceen vertegenwoordigt een nieuwe fase in de geschiedenis van zowel de mens als de aarde, waarin natuurlijke krachten en menselijke krachten verweven raken zodat het lot van de één het lot van de ander bepaalt. Geologisch gezien is dat een opmerkelijke episode in de geschiedenis van de planeet.”

Het is voor het eerst dat een periode op de geologische tijdschaal zodanig door één soort wordt beïnvloed.