Wetenschappers hebben een planeet ontdekt die wel eens heel veel gemeen kan hebben met die van ons.

De nieuwe planeet heeft voorlopig de naam HD85512b gekregen en cirkelt rondom een dwergster. De planeet heeft een massa die 3,6 keer groter is dan die van de aarde en bevindt zich op een afstand van zo’n 36 lichtjaar.

Wolkjes
De afstand tussen de planeet en de ster is nagenoeg perfect, zo stellen de onderzoekers. Zo is de afstand niet te groot, dus ontvangt de planeet voldoende warmte om niet helemaal bevroren te raken. In andere woorden: hier kan wel eens vloeibaar water – een belangrijk ingrediënt voor leven – te vinden zijn. De planeet ontvangt wel iets meer energie van zijn ster dan de aarde doet. De onderzoekers benadrukken dan ook dat de planeet wolken nodig heeft om te voorkomen dat het vloeibare water verdampt.

WIST U DAT…

…Kepler in korte tijd al meer dan duizend kandidaat-exoplaneten heeft ontdekt?

Vijftig procent
Uit berekeningen blijkt dat de planeet een wolkendek nodig heeft dat ongeveer vijftig procent van het oppervlak bedekt. Alleen op die manier raakt de planeet niet oververhit. Vijftig procent lijkt veel, maar houd in gedachten dat op aarde vaak al zestig procent van het oppervlak bedekt wordt door wolken.

Atmosfeer
Kunnen er wel wolken ontstaan rondom deze planeet? De onderzoekers denken van wel. Er is een atmosfeer voor nodig die lijkt op die van onze aarde. Die atmosfeer is vanwege de enorme afstand niet waar te nemen, maar theoretisch gezien is het niet ondenkbaar dat deze er is.

Leven?
Als er vloeibaar water te vinden is, is het zomaar mogelijk dat de planeet leven herbergt, zo redeneren de onderzoekers. Of dat ook echt zo is, is natuurlijk afwachten. Maar de planeet lijkt zeer geschikt. Zo is de baan van de planeet heel regelmatig: het klimaat is er dus ook stabiel. En de ster waar de planeet omheen draait is al relatief oud en veel minder actief dan onze zon. De planeet heeft dus geen last van elektromagnetische stormen.

De ontdekking van deze planeet is hoe dan ook goed nieuws. Het is namelijk pas de tweede exoplaneet waarvan bevestigd is dat deze zich op een perfecte afstand van de ster bevindt. De andere planeet die zich op een goede afstand bevindt, is Gliese 581d (zie de afbeelding hierboven). Onderzoek naar dergelijke exoplaneten helpt ons om onder meer een beter beeld te krijgen van het ontstaan van leven.