Nieuw onderzoek wijst erop dat honden woorden op een hele andere manier met objecten leren associëren dan mensen dat doen. Als u tegen uw hond zegt: ‘Pak de bal!’ dan begrijpt hij dat, maar denkt hij dus heel anders over het object dan u doet.

Wanneer u een kind leert dat een tennisbal een bal is, zal deze na enige tijd gaan generaliseren en vaststellen dat ook een voetbal of een beachvolleybal een bal is. Het kind generaliseert op basis van vorm: de voetbal heeft dezelfde vorm als de tennisbal, dus dan zijn het vast allebei ballen.

Experiment
De onderzoekers wilden wel eens weten hoe honden generaliseerden. Ze experimenteerden met een vijf jaar oude bordercollie. Ze confronteerde de hond met een aantal objecten en leerde hem welke naam bij welk object hoorde. Na een korte periode van training bleek ook de hond te generaliseren. Alleen deed hij dat opvallend genoeg niet op basis van vorm, maar op basis van grootte. Wanneer twee objecten even groot waren, ging de hond ervan uit dat deze dezelfde naam hadden. Zelfs als de vorm van het ene object heel anders was dan de vorm van het andere object.

Textuur
Na een langere periode van training veranderde dat. Nu leerden de honden om woorden te associëren met andere objecten met een vergelijkbare textuur. Maar nog steeds keken ze niet naar de vorm. Dus als ze leerden dat een bal hard was, dan zouden ze een pluizige bal niet zo snel identificeren als een bal.

Anders
Het onderzoek wijst erop dat honden woorden op een heel andere manier met objecten associëren dan wij mensen dat doen. Maar waarom pakken honden het anders aan? De onderzoekers suggereren in het blad PLoS ONE dat dat alles te maken heeft met de ontwikkelingen die honden en mensen gedurende hun evolutie hebben meegemaakt. Zo moeten mensen het voornamelijk van hun zicht hebben en zijn zij dus meer gefocust op hoe objecten eruit zien.

Al met al begrijpen honden woorden dus wel. Wanneer u tegen uw hond zegt: pak de bal, weet hij dat u het over de bal heeft. Maar hij denkt wel heel anders over dat begrip dan wij doen. “Voor ons doet de vorm ertoe, terwijl voor de hond grootte en textuur belangrijker is.”