Verslaafden die willen afkicken van cocaïne, kunnen binnen enkele jaren wellicht terugvallen op gentherapie. Door de verslaafden genen toe te dienen die de drugs opruimen en zo voorkomen dat de verslaafde high wordt, worden de drugs al snel minder interessant. En dat maakt afkicken een stuk gemakkelijker, zo vermoeden wetenschappers.

Er is een gen dat net zo werkt als butyrylcholinesterase, maar dan sneller. Butyrylcholinesterase is een natuurlijk enzym dat cocaïne afbreekt. Door een gen toe te dienen dat dit enzym aanmaakt, krijgen mensen die cocaïne gebruiken geen ‘kick’ meer. En daarmee verliest de drugs zijn kracht.

Rat
De eerste experimenten op ratten zijn uitstekend verlopen. De ratten die eenmaal met het gen behandeld waren, lieten de cocaïne een jaar lang links liggen. Door de gentherapie na een jaar weer te herhalen, kan die periode verlengd worden.

Subsidie
Eén behandeling per jaar zou ervoor moeten zorgen dat negentig procent van de verslaafden clean blijft, meent Stephen Brimijoin. De onderzoeker heeft zojuist een subsidie gekregen om de kwestie nader te bestuderen.

WIST U DAT…

…de omstreden gentherapie eerder ook al succesvol is gebleken? Dankzij de therapie kon een genetische bloedziekte worden aangepakt

Virus
Het is namelijk niet zo gemakkelijk als het klinkt. Brimijoin gebruikte ongevaarlijke virussen om het gen in de cellen van ratten binnen te laten dringen. In die cellen produceerden de genen een jaar lang enzymen die de cocaïne opruimden. Het rechtstreeks injecteren van het gen is zinloos, omdat het dan zo weer verdwijnt en de high niet kan tegenhouden. Men vermoedt dat het gen bij mensen het beste in te brengen is door een combinatie van antilichaampjes en het gen zelf.

Of dat ook echt zo is, moet uit nader onderzoek blijken. De onderzoekers verwachten dat de eerste experimenten met mensen binnen enkele jaren kunnen starten.