Nieuw onderzoek naar de oceaan onder de maan van Saturnus wijst erop dat het water grotendeels of mogelijk zelfs helemaal zout is.

Onlangs ontdekte Cassini dat Enceladus mogelijk een vloeibare oceaan onder het oppervlak had zitten. Wetenschappers hebben de gegevens van Cassini nu nader bestudeerd en stellen vast dat de oceaan echt bestaat, vloeibaar water heeft en zout is.

WIST U DAT…

…Cassini eerder al mooie foto’s van Enceladus maakte?

Deeltjes
De onderzoekers baseren die conclusies op deeltjes die Cassini tijdens een rondje Enceladus oppikte. Deze deeltjes ontsnappen via tijgersporen aan de maan. Omdat deze deeltjes zout bevatten, moeten ze wel uit de oceaan komen. Als zout water bevriest, lekt het zout er namelijk uit en blijft er puur water over. Als de deeltjes van het bevroren oppervlak van Enceladus zouden komen, zouden deze dus geen zout bevatten. Daarom moet dit zout wel afkomstig zijn uit de oceaan.

Kern
De oceaan zou zich zo’n tachtig kilometer onder het bevroren oppervlak van Enceladus bevinden. Het water blijft waarschijnlijk vloeibaar doordat de kern van Enceladus door toedoen van druk – uitgeoefend door Saturnus – relatief warm is.

“Deze ontdekking is een cruciaal nieuw bewijsstuk dat omgevingsfactoren die nodig zijn voor het ontstaan van leven kunnen voorkomen op ijslichamen die rondom gasgiganten draaien,” stellen Nicholas Altobelli. Of er leven op Enceladus kan ontstaan? Er zijn organische elementen gevonden, er is zout, vloeibaar water en het systeem is redelijk stabiel. Het zijn omstandigheden waaronder miljarden jaren geleden ook op aarde leven kon ontstaan.

Bovenstaande foto is gemaakt door NASA.